Человеку, хоть немного знакомому со звездным небом, как правило, не составляет труда отличить планету от звезды. Яркие планеты сразу бросаются в глаза: ослепительная Венера часто пугает людей своим блеском, желтый, крупный Юпитер царит на небе по несколько месяцев, красноватый Марс светит ровно и мощно — эти планеты ярче любой из звезд и совершенно не мерцают.

Другое дело Меркурий, ближайшая к Солнцу планета Солнечной системы. Меркурий часто и справедливо называют неуловимым. Дело в том, что его орбита проходит глубоко внутри орбиты Земли, поэтому на нашем небе эта планета находится всегда вблизи Солнца, двигаясь вокруг него словно на привязи. По этой причине наблюдать планету очень трудно: бо́льшую часть времени она попросту теряется в лучах нашего дневного светила.

И все же бывают дни, когда неуловимую планету можно поймать! Наступают они, когда Меркурий находится на наибольшем видимом угловом удалении от Солнца. Такое положение называется элонгацией, и в это время Меркурий можно заметить на вечернем небе после захода Солнца.

Элонгации бывают утренними и вечерними, в зависимости от того, справа или слева от Солнца находится планета. В 2013 году произойдет 3 вечерних и 3 утренних элонгации Меркурия. Однако в наших широтах далеко не все они благоприятны для наблюдений. Первая — и одна из самых благоприятных в этом году — наступила сегодня, а значит, у любителя астрономии появилась возможность увидеть Меркурий своими глазами (конечно, если позволит погода). Продлится период наилучшей видимости недолго — до 21 февраля, — после чего планета начнет вновь быстро приближаться к Солнцу.

Где искать Меркурий?

Первая в этом году элонгация Меркурия — вечерняя, то есть планета находится слева (к востоку) от Солнца и потому видна по вечерам. Поэтому и искать Меркурий нужно на западе, в лучах вечерней зари.

Проще всего найти Меркурий будет тем, кто живет за городом или на открытой местности. Для городских жителей нужно подыскать место с открытым западным горизонтом. Меркурий появляется на небе примерно через 45 минут после захода Солнца на юго-западе-западе на высоте около 9° над горизонтом. Планета видна в виде красноватой звездочки на фоне оранжевой зари. Она движется вслед за угасающей зарей и примерно через 45 минут после своего появления заходит почти точно на западе.

Меркурий и Марс на небе 17 февраля

Меркурий и Марс на западном небосклоне через 45 минут после заката Солнца. (Запад отмечен буквой «З».) Рисунок: Stellarium

Заметим, что видимые блеск и цвет планеты сильно зависят от атмосферных условий. У горизонта толща атмосферы максимальна, и потому молекулы воздуха и пыль сильно поглощают свет, а также приводят к покраснению небесных светил (вспомните Солнце на закате!). Это явление, известное астрономам, как атмосферная экстинкция, очень мешает астрономическим наблюдениям. Из-за него даже в наиболее благоприятные моменты блеск Меркурия ослабляется на целую звездную величину (в 2,5 раза!), а сама планета имеет розовый или красный оттенок. Поэтому для его поиска не помешает бинокль (если он есть).

Кроме того, даже в случае ясного в целом неба, у горизонта часто бывают облака, которые могут вовсе скрыть планету.

Хорошо, если у вас есть телескоп. Обязательно наведите его на Меркурий! В случае хороших атмосферных условий, вы заметите, что Меркурий внешне похож на крошечную Луну в фазе первой четверти. Если условия неважные, то серп планеты будет «плясать» и размываться, а цвет ее — переливаться всеми цветами радуги.

В настоящее время рядом с Меркурием находится еще одна планета — Марс. Найти ее в наших широтах еще труднее, так как Марс гораздо тусклее Меркурия и находится еще ниже. Задачка эта почти невыполнимая для тех, кто живет на широте Москвы и севернее, но южнее ее можно попытаться решить! О положении других планет на февральском небе читайте в статье Планеты в феврале 2013 года.

Луна, Меркурий и Марс 11 февраля 2013

Луна, Меркурий и Марс вечером 11 февраля. Меркурий — самая яркая звездочка на фотографии, под ним виден Марс: он едва выглядывает над крышей здания. Звезда выше и левее Меркурия — лямбда Водолея. Фото: Paco Bellido