Существует легенда, будто великий польский астроном Николай Коперник, создавший гелиоцентрическую систему мира, за всю свою жизнь никогда не видел планету Меркурий. Так это или нет, доподлинно неизвестно, однако легенда хорошо отражает тот факт, что ближайшую к Солнцу планету увидеть очень трудно, особенно нам, жителям средних и северных широт.

О том, почему это так, мы писали в ноябре прошлого года, когда Меркурий можно было наблюдать на утреннем небе. Теперь же планета находится на небе вечернем, достигая 31 января 2014 года элонгации в 18,4° от Солнца. Легче наблюдать Меркурий по сравнению с ноябрем не стало, но все же думается, что вечерняя видимость позволит гораздо большему количеству людей увидеть неуловимую планету, чем в ноябре.

Меркурий на фоне вечерней зари 25 января 2014 года. Фото: Val Germann

Внутренние планеты Солнечной системы — Венера и Меркурий — видны на нашем небе всегда вблизи Солнца, двигаясь вокруг звезды как на привязи. Такое движение вполне понятно, ведь их орбиты лежат внутри орбиты Земли. В отличие от внешних планет — Марса, Юпитера или Сатурна — ни Венера, ни Меркурий никогда не бывают в противостоянии (или оппозиции) к Солнцу. Другими словами, они никогда не бывают на противоположной от Солнца стороне неба. Для внутренних планет приобретает важность понятие элонгации — или угла, на который планета удаляется на небе от Солнца.

Элонгации бывают вечерние и утренние, когда планета находится слева (к востоку) или справа (к западу) от Солнца. Так как Меркурий находится ближе к Солнцу, элонгация этой планеты меньше, чем у Венеры. Максимальная элонгация Меркурия от Солнца составляет 28,3°. В это время в средних широтах планету можно наблюдать на небе около 2 часов.

31 января планета удалится всего лишь на 18,4° от Солнца, что лишь на 1/2 градуса больше минимально возможной элонгации. Казалось бы, такие условия делают текущие наблюдения планеты труднее, однако это не совсем так.

Меркурий во время элонгации 31 января 2014 года

Меркурий вечером 31 января, через 4 часа после наступления вечерней элонгации. Рисунок: Stellarium

Во-первых, текущая элонгация происходит вблизи перигелия, которого Меркурий достигнет 3 февраля. Благодаря этому блеск планеты будет выше почти на целую звездную величину, чем во время максимальных элонгаций вблизи афелия (ближайшая такая наступит 14 марта этого года) и составит -0,4m. Планета уже на протяжении недели хорошо видна на сумеречном небе и такое положение продлится вплоть до 7-8 февраля.

Во-вторых, Меркурий сейчас находится в созвездии Водолея, в котором эклиптика наклонена к горизонту под большим углом. В результате, появляясь в лучах вечерней зари, планета находится довольно высоко над горизонтом, что делает ее наблюдения гораздо более удобным, чем в другие даты, когда Меркурий садится практически параллельно с Солнцем.

Эклиптика — круг небесной сферы, по которому происходит видимое годичное движение Солнца и вблизи которого двигаются планеты — в конце января находится под большим углом к горизонту. В результате по вечерам Меркурий появляется довольно высоко в небе. Рисунок: Stellarium

Наконец, 1 февраля, на следующий вечер после элонгации на небе рядом с Меркурием появится тонкий серп молодой Луны, который поможет отождествить планету.

Итак, где и когда искать Меркурий в ближайшие дни? Планета появляется на небе примерно через 40 минут после захода Солнца на юго-западе в лучах вечерней зари и затем видна в течение часа до тех пор, пока не зайдет за горизонт. Высота Меркурия над горизонтом в момент появления зависит от местоположения наблюдателя. В Москве она составит около 7°, в Сочи — 9°, а в Мурманске — только 3°. Ясно, что Меркурий наблюдать тем удобнее, чем южнее находится наблюдатель.

Меркурий и Луна на небе 1 февраля 2014 года

Меркурий и Луна на небе 1 февраля 2014 года через час после захода Солнца. Размеры Луны увеличены для наглядности. Рисунок: Stellarium

Добавим, что вблизи элонгации Меркурий предстанет в телескоп в виде крошечного полудиска (как Луна в фазе первой четверти) диаметром около 7 угловых секунд. Любительский телескоп вряд ли покажет какие-то подробности на поверхности планеты. Впрочем, при хороших атмосферных условиях есть надежда различить на диске темные пятна. Именно сейчас, когда Меркурий появляется довольно высоко в вечернем небе, вероятность увидеть подробности на его диске наибольшая.