Вполне возможно, что в наше время, когда большинство населения живет в зонах высокой засветки неба, никто из читателей ни разу в жизни не видел зодиакальный свет, а если даже и видел, то не опознал. Зодиакальный свет — это слабое вытянутое в небе конусообразное свечение, которое весной можно наблюдать после захода Солнца на западе, а осенью перед восходом Солнца на востоке.

По своей яркости зодиакальный свет сравним с наиболее яркими участками Млечного Пути. Ясно, что в городе увидеть его невозможно из-за засвеченного фонарями неба. Чтобы наблюдать зодиакальный свет, нужно выбираться в места, где небо достаточно темное, чтобы был виден Млечный Путь. Но и тогда наблюдение зодиакального света не гарантировано. Чтобы его увидеть весной, нужно темное и прозрачное небо в западном направлении, то есть там, где садится Солнце. Крайне важно также отсутствие на небе Луны, свет которой — один из главнейших врагов наблюдения слабых туманных объектов.

В марте 2017 года поиск зодиакального света облегчат планеты Венера и Марс, которые находятся прямо в конусе этого свечения.

Венера и Марс в марте 2017 года

Область зодиакального света в марте 2017 года. В конус свечения входят планеты Марс и Венера, наклон зодиакального света соответствует наклону линии Марс - Венера к горизонту. Рисунок: Stellarium

В марте и апреле зодиакальный свет появляется на месте вечерней зари после ее окончательного угасания — через 1,5 – 2 часа после захода Солнца. Виден зодиакальный свет в течение пары часов. Кстати, его слабое сероватое свечение довольно часто путают с зарей, но к заре он не имеет никакого отношения.

Зодиакальный свет возникает вследствие отражения солнечного света космической пылью, которая находится в плоскости орбиты Земли между нашей планетой и Солнцем. Конус зодиакального света вытянут вдоль эклиптики (годичного пути Солнца по небу), так как она представляет собой ни что иное, как проекцию орбиты Земли на небо. (Отсюда, кстати, и название свечения, ведь эклиптика проходит по зодиакальным созвездиям!) Весной и осенью эклиптика находится под наибольшим углом к горизонту, поэтому конус зодиакального света поднимается высоко над горизонтом. Соответственно, у наблюдателя появляется больше шансов его заметить.

В средней полосе России зодиакальный свет находится под углом около 45° к горизонту, на юге страны — под углом 50° и выше. Еще южнее зодиакальный свет превращается в световой столб, как на фото ниже. Он поднимается высоко над горизонтом и потому увидеть зодиакальный свет в тропиках гораздо проще, чем в умеренных широтах.

Зодиакальный свет

Зодиакальный свет, сфотографированный в феврале 2016 года во Флориде. Конус свечения располагается почти вертикально. Обратите внимание на Млечный Путь, который находится в правой части снимка. Яркость зодиакального света в целом сравнима с наиболее яркими участками Млечного Пути. Фото: Maureen Allen

Итак, чтобы увидеть зодиакальный свет весной и убедиться в том, что вы видите именно его, нужно:

  • Чистое и прозрачное небо.
  • Полное отсутствие засветки, особенно в западном направлении. Луна также засвечивает небо, поэтому наблюдать нужно при старой Луне и вблизи новолуний.
  • Приступать к наблюдениям через 1,5 – 2 часа после захода Солнца, когда угаснет вечерняя заря. Зодиакальный свет будет выглядеть как туманное пятно у горизонта, вытянутое под углом около 45°. Время видимости при благоприятных условиях составит пару часов.
  • Чтобы отличить зодиакальный свет от остатков вечерней зари, обратите внимание на форму свечения, которое вы наблюдаете. Сумерки по форме напоминают дугу окружности с центром в Солнце, а зодиакальный свет сужается в виде конуса.

«Поймать» зодиакальный свет можно довольно легко на снимках звездного неба, ведь во время экспозиции свет накапливается на матрице фотоаппарата. На фотографии заметно, что зодиакальный свет охватывает гораздо более широкую область неба, чем это кажется глазу. Чтобы получить полное представление о форме, протяженности и распределении яркости зодиакального света, нужно использовать широкоугольные объективы.