НАСА официально объявило о том, что, начиная с 4 апреля, прекратило отправку команд на марсоход Curiosity. Нет, программу марсохода не закрыли из-за дыры в бюджете. Curiosity не сломан и готов работать, однако вынужден отправиться на отдых. Временный. Виной тому — Солнце.

В статье Планеты в апреле 2013 года мы писали о том, что 18 апреля Марс вступает в верхнее соединение с Солнцем. Это значит, что в это время Красная планета будет находиться в самой дальней от нас точке своей орбиты, фактически располагаясь за Солнцем. В этих условиях связь с Curiosity невозможна (как, собственно, и с другими аппаратами, работающими на Марсе), так что мера, предпринятая НАСА, вынужденная.

Соединения Марса с Солнцем происходят на нашем небе каждые 26 месяцев. Именно столько времени требуется Земле, чтобы, двигаясь по орбите, «догнать и перегнать» расположенный дальше от Солнца (и потому более медлительный) Марс. Во время соединений Красная планета прячется поблизости от нашего дневного светила, а иногда и заходит за него. Наблюдать Марс в это время невозможно.

Соединение Марса и Солнца. В момент соединения Марс располагается в самой дальней по отношению к Земле точке своей орбиты, то есть, за Солнцем. Если бы орбиты Земли и Марса лежали в одной плоскости, то в моменты соединений Солнце на нашем небе затмевало бы Марс. Но из-за того что орбиты планет немного наклонены друг к другу, Марс во время соединений чаще всего бывает либо над Солнцем, либо под ним. Фото: NASA / JPL-Caltech

Но не только оптические наблюдения невозможны — возникают проблемы и с радиосвязью. Дело в том, что вблизи соединений между Землей и Красной планетой находится солнечная корона (верхние разреженные слои атмосферы Солнца). Корона состоит из заряженных частиц, которые вызывают сильные помехи в проходящих сквозь них радиосигналах. Кроме того, одно соединение Марса и Солнца отличается от другого, в зависимости от наклонения орбиты и солнечной активности. В настоящее время Солнце проходит через максимум активности, да и Марс в момент соединения будет находиться достаточно близко к звезде (на нашем небе) — всего в 0,4°, — купаясь в ее короне.

Однако получение данных от Кьюриосити даже в условиях соединения не представляется большой проблемой: блоки отсутствующих или искаженных данных могут быть запрошены позже. Другое дело — отправка команд, которые, искажаясь по пути, могут привести к сбоям в работе аппарата. Собственно, по этой причине НАСА временно прекратило связь с ровером на период 4 — 30 апреля. По этой же причине связь приостановлена и с марсоходом Opportunity, и с орбитальными станциями MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) и Mars Odyssey, правда, на меньший срок — с 9 по 26 апреля.

В этот период зонды будут работать в автоматическом режиме. Ожидается, что за это время аппарат MRO соберет 40 Гбит научных данных, полученных собственными инструментами, и 12 гигабит данных Curiosity. Накопленная информация будет передана на Землю в районе 1 мая. Что же касается «Одиссея», то для него это будет уже шестое соединение Марса с Солнцем, и команда миссии, наверное, готова поделиться опытом со своими коллегами…