Современная теория утверждает, что нормальные звезды светят благодаря ядерным реакциям, протекающим в их недрах. Их вполне можно назвать машинами по переработке водорода — первичного химического элемента Вселенной – в более тяжелые элементы. Если звезды — машины, то галактики, продолжая аналогию, являются настоящими фабриками по переработке материи. Именно в галактиках, которые представляют собой гигантские конгломераты звезд, газа и пыли, происходит практически вся химическая эволюция Вселенной.

Важно понять, что галактики не замерли во времени; они эволюционируют. Есть галактики молодые и старые, а есть, как Млечный Путь, системы «в расцвете сил». В данном случае мы не имеем в виду фактический возраст галактики, а лишь ее эволюционную ступень. Молодые галактики полны свободного водорода, идут активные процессы звездообразования. В них большое количество молодых горячих звезд большой светимости, поэтому такие галактики выглядят ярче других галактик тех же размеров и массы. Эволюционно старые галактики не производят звезд; свободный газ в них уже в основном переработан, свободного водорода для образования нового поколения звезд практически не осталось. Самые яркие голубые звезды давно погибли. Будущее такой галактики простое и незамысловатое — она будет медленно умирать, становясь все более однородной и постепенно тускнея по мере того, как все менее яркие звезды будут сходить со сцены.

Но эволюция галактик не линейна. Старые галактики могут внезапно омолодиться за счет получения порции газа извне или за счет взаимодействия с другими галактиками. Примеров таких звездных систем множество. Одной из таких обновленных галактик является неправильная галактика UGC 5797 в созвездии Секстанта.

галактика в созвездии Секстанта

Галактика UGC 5797. Среди хаотичного нагромождения звезд то тут то там разбросаны облака межзвездного водорода. Вообще цвет водородных туманностей — красный, однако здесь он голубой. Связано это с тем, что снимок получен в двух узких полосах спектра, красной и ближней инфракрасной. Оптически видимые изображения раскрашены голубым, а вклад инфракрасного света показан красным. © ESA/Hubble & NASA/Luca Limatola

Вглядитесь внимательней на замечательный снимок UGC 5797, сделанный на космическом телескопе им. Хаббла. Несмотря на небольшие размеры, эта неправильная галактика весьма ярка и неоднородна. Бросаются в глаза голубоватые пятна, разбросанные вокруг центра. Это — водородные туманности, светящиеся под действием ультрафиолета расположенных поблизости горячих звезд. Также хорошо видно, что звездное население UGC 5797 неоднородно. На фото различимы самые яркие звезды галактики; часть их красноватые, часть — белые. Первые — красные гиганты, старые, проэволюционировавшие звезды, вторые — горячие массивные звезды спектральных классов O и B. Последние не живут долго, следовательно, возраст этих звезд составляет всего несколько десятков миллионов лет.

UGC 5797

Красные и голубые гиганты в галактике UGC 5797. Фото: ESA/Hubble & NASA

Такое «видовое» разнообразие внутри UGC 5797 возможно только благодаря активным процессам звездообразования, которые идут и в настоящую историческую эпоху. Но почему звезды все еще рождаются внутри UGC 5797? Очевидно, потому, что есть огромное количество межзвездного газа, который был уплотнен и сдавлен — то ли в результате ударных волн от многочисленных вспышек сверхновых, то ли в результате гравитационного взаимодействия UGC 5797 с другими галактиками.

На заднем фоне снимка, кстати, видно множество других галактик — в основном, спиральных. Но все они находятся гораздо дальше UGC 5797, а потому не могут быть причиной вспышки звездообразования в ней. Добавим, что неправильная галактика UGC 5797 находится в маленьком экваториальном созвездии Секстанта.