Как известно, звезды в природе часто встречаются не по одиночке, а в виде звездных скоплений — рассеянных или шаровых. Галактики также имеют тенденцию собираться в большие группы. Пример тому — замечательные скопления в созвездиях Девы и Волос Вероники. Но кроме скоплений, состоящих из сотен и тысяч галактик, нередко встречаются объединения всего из нескольких крупных звездных систем. На скопления такие «кучки» не тянут, поэтому астрономы придумали для них специальное название: тесные группы галактик. Аналогом подобных систем в звездном мире являются кратные звезды, состоящие из четырех, пяти или даже шести компонентов.

В начале 1980-х годов канадский астроном Пол Хиксон вместе со своими коллегами опубликовал список из ста тесных групп галактик, которые теперь называют компактными группами Хиксона (Hickson Compact Groups, HCG). Ясно, что, будучи в тесной связи друг с другом, галактики в группах Хиксона активно влияют друг на друга своим притяжением. Их формы искажены под действием приливных сил, а внутри галактик нередко идут активные процессы звездообразования. Одна из таких звездных систем — NGC 1190, — входящая в группу Хиксон 22, попала недавно в фокус внимания «Хаббла».

Галактика NGC 1190 (справа), член компактной группы Хиксона, HCG 22. © ESA/Hubble & NASA/Luca Limatola

Крупная спиральная галактика NGC 1190 находится на этом замечательном снимке справа. Четыре других члена группы — NGC 1189, NGC 1191, NGC 1192 и NGC 1199 — на фото не попали. Те галактики, что мы видим по соседству с NGC 1190, находятся либо значительно ближе, чем группа Хиксон 22 (таковы галактики 2MASS J03032308-1539079 — в центре, и dCAZ94 HCG 22-21 — слева), либо дальше, и просто случайно оказались на одном луче зрения с NGC 1190.

Группа галактик Хиксон 22 находится от нас на расстоянии 110 миллионов световых лет в созвездии Эридана. Это созвездие, символизирующее собой мифическую реку, видно зимой по вечерам справа от созвездия Ориона. Группа Хиксон 22 находится немного южнее звезды η Эридана.

Компактные группы Хиксона — почти элитарный клуб. Чтобы попасть в него, должны собраться не менее четырех тесно связанных друг с другом членов, каждый из которых, в свою очередь, должен быть ярким и компактным. Обычно это спиральные галактики с активным ядром и с избытком излучения в инфракрасном спектре. Поэтому, например, наша галактика — относительно спокойный Млечный Путь — вместе со своими небольшими и тусклыми спутниками на членство в этом клубе претендовать не может.

Группы Хиксона относительно недолговечны. Галактики в них рано или поздно сливаются в одну гигантскую эллиптическую галактику. Но несмотря на знание о судьбе подобных групп, астрономы до сих пор плохо представляют роль компактных групп в формировании и эволюции галактик во Вселенной.