Как известно, в мире галактик наибольший разброс по размерам и массе встречается у эллиптических галактик. Множество представителей этого типа — тусклые и невзрачные карлики, состоящие всего лишь из миллиарда звезд. Но встречаются среди них и настоящие монстры, вроде супергалактики М 87. Их массы в десятки раз превышают массу Млечного Пути, которая сама по себе к карликовым не относится. Сверхмассивные галактики находятся, как правило, в центрах галактических скоплений, напоминая огромного паука, сидящего в центре паутины.

Происхождение гигантских эллиптических галактик давно занимает умы астрономов. Долгое время считалось, что подобные чудовища формируются путем слияния двух меньших спиральных галактик. Но существует и альтернативная теория, согласно которой газ, из которого в дальнейшем рождались звезды, коллапсируя, образовывал плотное центральное ядро галактики, а протяженное гало формировалось в течение продолжительного отрезка времени путем захвата карликовых галактик-спутников. Этот процесс напоминает рождение снежинки, когда ледяные кристаллы растут вокруг микроскопической пылинки во время ее падения на землю.

В последнее время ученые находят свидетельства в пользу второй теории. Одним из таких свидетельств стала работа, опубликованная недавно в препринтах. Предметом исследования группы астрономов под руководством Дункана Форбса (Duncan Forbes) из технологического университета Суинберн, Австралия, стала гигантская эллиптическая галактика NGC 1407 в созвездии Эридана. Анализируя цвет шаровых скоплений, входящих в состав NGC 1407, Форбс вместе с коллегами определили химический состав галактики. Они нашли, что концентрация тяжелых элементов выше всего в центре галактического ядра, спадая по направлению к его границам. Эти наблюдения согласуются с теорией коллапсирующего газа, так как тяжелые элементы, рождаясь в звездах, должны концентрироваться в плотном ядре, обладающим большим гравитационным полем.

Как показали наблюдения Форбса и коллег, падение концентрации тяжелых элементов не распространяется на внешние области NGC 1407, что говорит о постепенном поглощении и ассимиляции звездных скоплений из уже сформировавшихся меньших галактик.

Гигантская эллиптическая галактика NGC 1407 находится в созвездии Эридана на расстоянии 65 миллионов световых лет. Фото: HST, NASA