В конце XVIII века Уильям Гершель предпринял грандиозную и первую в своем роде попытку составить перепись всех туманных объектов звездного неба. В его телескопы — на то время лучшие в мире — были видны тысячи слабых пятнышек света, которые попадались среди звезд в самых разных районах. Внешне они были похожи на клочки Млечного Пути, однако природа их была неизвестна.

Впоследствии большинство объектов каталога туманностей Гершеля оказались далекими галактиками наподобие Млечного Пути. И только сегодня, благодаря новейшим технологиям астрономы имеют возможность детально изучить структуру этих галактик и их звездный состав, что проливает свет на эволюцию галактик и всей Вселенной.

галактика NGC 3610 в Большой Медведице

Эллиптическая галактика NGC 3610. © ESA/Hubble & NASA, Acknowledgement: Judy Schmidt

Взгляните: в центре этого изображения, полученного на космическом телескопе «Хаббл», — эллиптическая галактика NGC 3610 из созвездия Большой Медведицы. Она очень необычна. С одной стороны мы видим все черты, характерные для эллиптических галактик: яркое и компактное ядро, а также обширное вытянутое гало, состоящее из звезд. Из-за огромного расстояния — до галактики 70 миллионов световых лет — звезды в NGC 3610 по отдельности не видны; они сливаются в сплошное туманное свечение. (Впрочем, оно прозрачно для еще более далеких галактик, которые видны на фото, как пятнышки и точки света.) Также у NGC 3610 не видно ни газовых, ни пылевых облаков, что также очень характерно для эллиптических галактик. Что же в ней необычного?

Присмотритесь: в центре галактики находится диск! Да-да, яркий белый диск из звезд, который является неотъемлемым атрибутом спиральных галактик! Получается, перед нами галактика-гибрид? Астрономы так не считают. Необычная форма NGC 3610, полагают они, связана с историей формирования галактики. Согласно современным представлениям молодые галактики, как правило, напоминают наш Млечный Путь — они имеют плоские диски и спиральные рукава. В таких галактиках много свободного газа и обычно высоки темпы звездообразования.

Эллиптические галактики гораздо более хаотичные объекты, которые являются результатом слияния двух или более спиральных галактик. Во время этих слияний внутренняя структура исходных галактик, как правило, разрушается. А что же NGC 3610? Тот факт, что она все еще показывает некоторую структуру в виде ярко выраженного диска, означает, что она сформировалась как эллиптическая по космическим меркам недавно, около четырех миллиардов лет назад. Так галактика NGC 3610, открытая Гершелем в далеком 1793 году, сегодня стала важным объектом для изучения ранних этапов эволюции эллиптических галактик.