Среди множества разнообразных галактик, наиболее интересны спиральные, поражающие своей сложной и вместе с тем правильной структурой. В отличие от эллиптических галактик, находящихся в конце своего эволюционного пути, спирали, как правило, полны жизни. Они богаты газом, который, сжимаясь в плотные облака, способен порождать новые поколения звезд.

Однако не все спиральные галактики выглядят эффектно внешне, а лишь те, что мы наблюдаем плашмя, то есть анфас. В профиль же многие из них смотрятся невзрачно — как светящиеся чечевицеобразные «тарелки» или двояковыпуклые диски без особых подробностей. Тем не менее, изучая даже такие спирали, находящиеся по отношению к нам «боком», астрономы черпают много нового об эволюции галактик.

Посмотрите на фото галактики NGC 5023, которую сделал космический телескоп «Хаббл»!

Спиральная галактика NGC 5023 в созвездии Гончих Псов, видимая с ребра. © ESA/Hubble & NASA

Спиральная галактика NGC 5023 в созвездии Гончих Псов, видимая с ребра. © ESA/Hubble & NASA

NGC 5023 находится на расстоянии около 30 миллионов световых лет в созвездии Гончих Псов. (Весной по вечерам это созвездие видно прямо над головой под ручкой ковша Большой Медведицы.) NGC 5023 — одна из ближайших спиралей, видимых нами на ребре. Из-за этого спиралей мы не видим, зато мы можем наблюдать диск галактики как бы «в разрезе». Изучая галактики, подобные этой, астрономы имеют возможность исследовать вертикальную структуру диска спиральных галактик.

Космический телескоп «Хаббл» дает для этого уникальную возможность. Его проницющая сила такова, что на этом фото ученые различают более 30000 отдельных звезд, принадлежащих NGC 5023! Это, конечно, лишь малая доля общего числа звезд, входящих в состав NGC 5023, самые яркие ее представители. Однако ценно то, что для каждой из этих звезд возможно измерить цвет и светимость. Это в свою очередь позволяет делать выводы о возрасте и массе этих звезд.

галактика на ребре

Центральные регионы NGC 5023. В плоскости диска галактики видны прожилки темной межзвездной пыли и водородные туманности (на снимке они раскрашены в голубой цвет). Тысячи звезд усеивают снимок, многие из них — проэволюционировавшие красные гиганты. Фото: ESA/Hubble & NASA

Так астрономы изучают распределение звезд разных возрастов в диске галактики, выше и ниже ее плоскости, а также делают кое-какие выводы об эволюции NGC 5023.

NGC 5023 входит в состав группы галактик M51. Галактика M51 — хорошо известная любителям астрономии галактика «Водоворот» — самый яркий представитель этой группы. Она часто является объектом внимания со стороны астрофотографов благодаря своему виду, ставшему каноническим для спиральных галактик. NGC 5023 не так ярка, как М51, и выглядит далеко не так впечатляюще. Однако несмотря на свой вид, это одна из самых изучаемых звездных систем!