Начиная с конца 1970-х годов астрономы изучают очень редкий тип галактик, обладающих полярным кольцом. В отличие от обычных спиральных, эллиптических или линзообразных звездных систем, галактики с полярным кольцом имеют дополнительную популяцию из звезд, газа и пыли, которая находится под прямым или почти прямым углом к основной. Это кольцо вращается вокруг полюсов галактики, а не вдоль ее плоскости, отсюда и название.

Галактики с полярным кольцом выглядят очень впечатляюще на широкоугольных фотографиях. Вот, например, снимок галактики NGC 660 в созвездии Рыб.

NGC 660 — галактика с полярным кольцом

NGC 660 — галактика с полярным кольцом. NGC 660 находится в созвездии Рыб на расстоянии в 45 миллионов световых лет от Земли. Фото: Bill Snyder

На фото отлично видны и основной диск галактики, и ее полярное кольцо, которое, к слову, имеет гораздо бо́льший диаметр. Как оно могло образоваться?

Астрономы полагают, что своим появлением полярное кольцо обязано гравитационному взаимодействию между двумя галактиками. Согласно одной из гипотез, полярное кольцо состоит из вещества, вытянутого из проходящей галактики в результате действия приливных сил. А вот другое объяснение: при столкновении двух звездных систем меньшая галактика, проходя сквозь плоскость вращения большей галактики, разрушается и превращается в кольцевую структуру.

Разумеется, к подобным объектам астрономы проявляют повышенное внимание. Тем более, что в галактиках с полярными кольцами можно исследовать распределение вещества в невидимом гало из темной материи, окружающем галактику, по его влиянию на вращение кольца и диска. Делать это в случае с NGC 660 довольно удобно, так как ее полярное кольцо больше диска, и имеет диаметр около 40 тысяч световых лет.

А вот как увидел NGC 660 космический телескоп «Хаббл».

NGC 660 — галактика с полярным кольцом

Детальное изображение галактики NGC 660, полученное на телескопе «Хаббл». Фото: ESA/Hubble & NASA

На этом фото полярное кольцо не видно, так как поле зрения космического телескопа слишком мало для того, чтобы запечатлеть его. Зато отлично проявились подробности в диске галактики — сгущения звезд и космической пыли. Особенно интересно центральное утолщение NGC 660, ее балдж, который выглядит странно ассимметрично. Кажется, что и в этом случае мы имеем дело с гравитационным влиянием темной материи.

В конце 2012 года астрономы наблюдали в NGC 660 вспышку, по мощности сравнимую со вспышкой сверхновой звезды. В отличие от последней, наблюдавшаяся вспышка была очень кратковременна и астрономам пришлось искать другое объяснение ее происхождению. Сегодня исследователи полагают, что ее вызвал мощный релятивистский джет, вырвавшийся из окрестностей сверхмассивной черной дыры в центре NGC 660.

Все перечисленные выше интересные особенности этой необычной галактики астрономам еще только предстоит изучить, а теории и гипотезы — подвергнуть тщательной проверке наблюдениями.