Компактность шаровых скоплений является обоюдоострым мечом. С одной стороны, имея так много звезд одного возраста, сгруппированных вместе, шаровые скопления дают астрономам возможность посмотреть на химический состав нашей Галактики в своей ранней истории. Но в то же время, высокая плотность звезд в ядрах таких скоплений затрудняет эту задачу, ведь для того чтобы детально исследовать химический состав звезд, нужно взять их спектр отдельно от спектров соседних звезд.

ngc 6642

Фото. Это изображение было получено на основе снимков в видимых и инфракрасных лучах, на длинах волн 606 и 814 мкм. Поле зрения составляет примерно 1,6 на 1,6 угловых минут. © ESA/Hubble & NASA

Ядро NGC 6642, приводимое на этом изображении, полученном космическим телескопом «Хаббл», особенно плотное, что для большинства телескопов делает это шаровое скопление трудной мишенью для наблюдений. Кроме того, NGC 6642 находится на небе в гуще звезд недалеко от центра Млечного Пути, а это означает, что на фото есть много звезд фона, не принадлежащих скоплению. Такие звезды только мешают.

Однако, используя мощную широкоугольную камеру для обзоров, установленную на «Хаббле», астрономы могут выявить и удалить эти отвлекающие звезды фона, и разрешить плотное ядро скопление на отдельные звезды, добившись беспрецедентной детализации. С помощью широкоугольной камеры астрономы уже совершили немало интересных открытий в NGC 6642. Например, здесь было замечено множество «голубых страгглеров», звезд, которые, казалось бы, отстают в скорости старения. (На самом деле присутствие страгглеров не может быть связано с неодновременным образованием звезд в скоплениях и с последующим неодновременным уходом их с главной последовательности!)

Другая находка — недостаток в NGC 6642 звезд малой массы.