Как всем, наверное, хорошо известно, Солнце вместе с Землей и другими планетами обитает в галактике Млечный Путь. Это наш дом, и все звезды, которые может различить глаз темной ночью, также принадлежат Млечному Пути. Галактика (именно так, с прописной буквы пишется наша звездная система, в отличие от других галактик) считается великаном среди себе подобных; диаметр спирали Млечного Пути составляет от 100 до 120 тысяч световых лет, а его гало, вероятно, еще больше.

И все же наша Галактика далеко не самая большая во Вселенной. Хороший пример — объект № 6872 из Нового общего каталога Г. Дрейера (NGC 6872). Эта спиральная звездная система находится в южном созвездии Павлина на расстоянии 300 миллионов световых лет от Земли. NGC 6872 — настоящий колосс: 500000 лет требуется свету, чтобы пересечь ее от края до края! В списке самых больших спиральных галактик она находится на втором месте, уступая лишь NGC 262, диаметр которой еще в 2,5 раза больше. Ниже представлен прекрасный снимок NGC 6872, полученный на «Хаббле».

спиральная галактика NGC 6872 и ее спутник IC 4970

Спиральная галактика NGC 6872 в созвездии Павлина. Диаметр галактики составляет 500 тысяч световых лет; это одна из самых больших спиральных галактик, известных на сегодняшний день. © ESA/Hubble & NASA

Для астрономов галактика NGC 6872 представляет интерес не только благодаря громадным размерам и относительной близостью к Земле, но и своей искаженной формой, которая несет на себе следы гравитационного взаимодействия с другой звездной системой. На фото хорошо видно, что левый рукав NGC 6872 сильно разрушен. Очевидно, в этом случае поработали гравитационные силы со стороны соседа, компактной галактики IC 4970, которая также попала в кадр. Рыхлый рукав NGC 6872 cостоит из множества голубовато-белых пятнышек. Это молодые звездные скопления, отмечающие собой вспышку звездообразования в этом регионе галактики.

Фрагмент спиральной ветви NGC 6872. Основной вклад в свечение ветви дают голубые звезды, собранные в яркие звездные скопления. Фото: ESA/Hubble & NASA

Как выяснили астрономы, общее содержание свободного водорода (из которого, собственно, и формируются звезды) в NGC 6872 невелико и темпы звездообразования в ней должны быть гораздо ниже. Значит, массовое рождение звезд вызвано недавним прохождением через этот рукав галактики IC 4970. Пролетая сквозь рукав NGC 6872, галактика-спутник образовала ударные волны плотности в межзвездном водороде, а возможно, и оставила здесь часть своего газа.

Как давно это произошло? Слово «недавно», которое мы употребили выше, конечно, относительно. Грубые оценки, основанные на измерении лучевых скоростей двух галактик, показывают, что столкновение могло произойти около 130 миллионов лет назад. По меркам человечества — огромный срок, но вместе с тем это всего лишь 1/100 возраста Вселенной и примерно 1/40 возраста Земли. Если голубые звезды, оформляющие рукав NGC 6872 действительно образовались вследствие столкновения, то они не могут быть старше 130 миллионов лет. Совсем младенцы по космическим меркам!