В первый день XIX века, 1 января 1801 года, директор сицилийской обсерватории Джузеппе Пиацци, как всегда, проводил ночь у телескопа. Он уже не первый год определял положения звезд для нового звездного каталога. В ту ночь он обнаружил в окуляр звездочку 7-й звездной величины, которой не было ни в его каталоге, ни в более ранних.

На следующую ночь выяснилось, что звезда сдвинулась на фоне остальных звезд. Пиацци следил за звездой в течение 6 недель, и каждую ночь небесное светило немного смещалась по небу. Что за странная движущаяся звезда? Пиацци знал, что звезды очень медленно перемещаются по небу — они слишком далеки, и потому рисунки созвездий не меняются в течение тысячелетий. Может быть, эта быстрая звезда была вовсе не звездой, а новой планетой? Орбита нового светила, вычисленная Гауссом в том же году, подтвердила эти предположения.

Так была открыта Церера, новая планета Солнечной системы, орбита которой располагалась между орбитами Марса и Юпитера. Правда, как ни старались астрономы XIX века, но так и не смогли обнаружить у нее хотя бы признаков диска — Церера была настолько мала, что выглядела как звезда даже в крупнейшие телескопы того времени. Со временем оказалось, что между Марсом и Юпитером находятся сотни, тысячи, сотни тысяч космических тел, еще меньших, чем Церера. Их стали называть астероидами.

В XX веке, несмотря на большие трудности, удалось измерить диаметр Цереры (он оказался равным примерно 1000 км — в 3,5 раза меньше Луны), массу, а также выяснить кое-какие детали о ее внутреннем строении. До 2006 года Церера считалась крупнейшим астероидом Пояса астероидов. Теперь она — одна из карликовых планет Солнечной системы (таких сегодня известно всего 5 — Церера, Плутон, Эрида, Макемаке и Хаумеа). Но, несмотря на смену статуса, мы по-прежнему знаем о Церере очень мало. Вот ее лучший снимок, полученный на телескопе «Хаббл» в 2004 году.

карликовая планета Церера

Церера, сфотографированная 23 января 2004 года космическим телескопом «Хаббл». Фото: NASA, ESA, J. Parker (Southwest Research Institute), P. Thomas (Cornell University), and L. McFadden (University of Maryland, College Park)

Очевидно, что на основании подобных снимков очень трудно делать какие-то выводы о морфологии и происхождении Цереры. А ведь это лучшая фотография Цереры, которую мы имели еще несколько месяцев назад!

Все изменилось с наступлением 2015 года. Сегодня, прямо сейчас, в это мгновение к Церере со скоростью пассажирского самолета приближается космический аппарат «Рассвет» (Dawn). 6 марта он выйдет на орбиту Цереры, где проработает по меньшей мере 10 месяцев. Мог ли Пиацци предполагать, что когда-нибудь его звезду посетит хитроумная машина, изобретенная человеком и посланная в космос специально для того, чтобы исследовать таинственную Цереру?

Начиная с конца января снимки Цереры, сделанные камерами «Рассвета» по четкости превышают снимки «Хаббла». Эта фотография карликовой планеты была сделана 4 февраля 2015 года с расстояния 145000 км (0,4 расстояния от Земли до Луны).

Церера 4 февраля 2015 года

Церера с расстояния 145 тысяч километров. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Это снимок карликовой планеты, сделанный в «натуральную величину». Церера кажется маленькой? Вот анимация, сделанная из увеличенных изображений, полученных 4 февраля.

Церера 4 февраля 2015 года

Анимация, созданная из снимков, полученных 4 февраля 2015 года космическим аппаратом Dawn. По сравнению с предыдущим фото, изображение Цереры развернута на 90 градусов, чтобы северный полюс находился вверху. Разрешение снимков составляет 14 километров на пиксель. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Здесь уже видно гораздо больше подробностей. Во-первых, Церера представляет собой не идеальную сферу, она заметно сплюснута к полюсам. Экваториальный диаметр больше полярного на 66 км! Далее, отлично видны крупные кратеры в южном полушарии. Некоторые из них имеют центральные горки. Южное полушарие очень неровно — здесь наблюдаются горные цепи и нечто, похожее на разломы. Северное полушарие кажется более гладким (отчасти из-за угла освещения), но демонстрирует несколько ярких пятен, природу и происхождение которых ученым еще только предстоит выяснить.

В ближайшие дни миссия «Рассвет» получит новые гораздо более подробные снимки Цереры.