Космический аппарат «Новые горизонты» приближается к Плутону. До рандеву с карликовой планетой остается менее 150 суток. Выйдя на финальный отрезок своего 9-летнего странствия, зонд уже приступил к наблюдениям далекого и холодного мира. Четыре из семи научных инструментов, установленных на борту New Horizons, начали наблюдения в конце января.

Ниже представлена анимация из двух снимков Плутона, сделанных 25 и 27 января 2015 года на камере LORRI (Long-Range Reconnaissance Imager).

Плутон и Харон 25 и 27 января 2015 года

Плутон и его крупнейший спутник Харон, запечатленные на новых снимках, сделанных космическим аппаратом «Новые горизонты» 25 и 27 января 2015 года. Эти изображения — первые, полученные зондом в 2015 году, за 5,5 месяцев до пролета мимо Плутона. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Инструмент LORRI — это длиннофокусная камера-телескоп, позволяющая вести наблюдения за Плутоном с расстояния в сотни миллионов километров. Данные изображения были получены, когда «Новые горизонты» находился на расстоянии 203 и 200 миллионов километров от карликовой планеты (это в 1,35 раза больше расстояния от Земли до Солнца).

На фото запечатлен также Харон, крупнейший спутник Плутона. Харон лишь вдвое меньше Плутона по размерам и в 9 раз легче его. Такие непропорционально большие размеры спутника по отношению к планете позволяют считать пару Плутон-Харон «двойной планетой». Как видно из анимации, за двое суток, разделяющие снимки, Харон успел совершить почти треть оборота вокруг Плутона. Полный оборот Харон делает за 6 суток и 9 часов (вернее, Плутон и Харон делают вокруг общего центра масс).

Экспозиция снимков составила 0,1 секунду. Такая выдержка не позволила выявить на фото малые спутники Плутона. В дальнейшем камера LORRI будет фотографировать карликовую планету с экспозициями до 10 секунд, что позволит различить спутники Никс и Гидру.

местоположение камеры LORRI на «Новых горизонтах»

Положение камеры LORRI на космическом аппарате «Новые горизонты». Источник: pluto.jhuapl.edu

На новых снимках Плутон выглядит уже не просто точкой света! В поле зрения LORRI его размеры уже составляют 2 пикселя (на фото карликовая планета увеличена в 4 раза). С каждым днем Плутон будет расти в размерах. Через три месяца разрешение снимков LORRI превысит разрешение космического телескопа «Хаббл». Но и до этого момента на камере LORRI будут получены сотни фотографий Плутона на фоне звезд. С их помощью астрономы уточнят расстояние до Плутона, чтобы наиболее оптимально подготовиться к финальным наблюдениям во время пролета «Новых горизонтов» мимо Плутона.

Уже летом, непосредственно перед сближением к наблюдениям подключится обзорная фотокамера Ralph, которая будет вести подробную съемку Плутона в видимом и инфракрасном диапазонах волн.