Еще недавно Меркурий, ближайшая к Солнцу планета, и Плутон, самая далекая, считались наименее изученными крупными телами Солнечной Системы. Меркурий, вечно теряющийся в лучах зари, лишь единожды посетил космический аппарат. Плутон, такой крошечный и далекий, что его диск едва различим даже в «Хаббл», автоматические станции вовсе не баловали своим вниманием.

Но теперь их статус не так однозначен. В самое ближайшее время ученые надеются существенно расширить знания об этих телах, и не без помощи космических аппаратов. Вчера автоматическая межпланетная станция «Мессенджер» успешно вышла на орбиту Меркурия и стала его первым искуственным спутником, а сегодня, 19 марта, другой зонд НАСА, «Новые Горизонты» (New Horizons), на пути следования к далекому Плутону пересек орбиту Урана. Так две малоизученные планеты, две terra incognita сошлись почти в один день в лентах новостей. (С 2006 года Плутон, конечно, больше не является планетой в обычном понимании. Вместе с Церерой, Эридой и еще парой объектов пояса Койпера он вошел в новый класс малых или карликовых планет. Впрочем, решение Международного астрономического союза некоторыми было признано слишком поспешным: до сих пор достоверно не известно ни одной карликовой планеты больше Плутона)

О «Мессенджере» мы уже вкратце писали, а теперь и зонд «Новые Горизонты» заслуживает того, чтобы сказать о нем пару слов. Легкий, поджарый и быстрый одновременно — этот космический аппарат парадоксальным образом сочетает в себе качества настоящего марафонца и спортсмена-спринтера. Аппарат весит всего 478 кг, а дистанция, которую ему нужно преодолеть , чтобы достичь своей первой цели, Плутона, весьма и весьма солидная — более 30 астрономических единиц. В данный момент «Новые горизонты» уже находится на расстоянии 2,9 миллиарда километров от Земли и каждый час это расстояние увеличивается еще на 58 тысяч километров! Таким образом, этот зонд один из самых быстрых космических аппаратов, когда-либо запущенных в космос человеком.

После пролета через систему Плутона, который состоится в 2015 году, «Новые горизонты» углубится в загадочный и холодный пояс Койпера, где встретится с одним или даже несколькими его представителями. А пока аппарат находится в энергосберегающем, спящем режиме. Это, впрочем, не значит, что на Земле работа обслуживающей команды стоит. Ученые и техники интенсивно готовятся к рандеву с Плутоном, ведь встреча состоится в экстремальных условиях: на большой скорости и при очень низкой освещенности. А уже в апреле этого года астрономы начнут поиск кандидатов для пролета в поясе Койпера.

Следующая веха — пересечение орбиты Нептуна. Это событие ожидается 25 августа 2014 года, спустя четверть века после исторического посещения этой планеты «Вояджером-2».

На изображении вверху — АМС «Новые горизонты» (New Horizons), выполняющий гравитационный маневр в системе Юпитера, представленный глазами художника. Фото: SwRI (Dan Durda)/JHUAPL(Ken Moscati)