Звезды не всегда одиноки, как наше Солнце. Очень часто звезды живут парами и целыми семьями по три, четыре, пять или даже шесть звезд. Более того, звезды почти никогда не рождаются поодиночке. Почти все молодые светила входят в состав звездных скоплений и ассоциаций.

Звездные скопления делятся на шаровые и рассеянные. Шаровые звездные скопления состоят из десятков и тысяч звезд и со стороны похожи на маленькие эллиптические галактики. Как правило это очень старые образования — их возраст в 2-2,5 раза больше, чем возраст Солнца.

Рассеянные скопления не такие большие и плотные объекты. В их сотав входит от пары десятков до нескольких тысяч звезд. Яркий пример рассеянного скопления представляют собой Плеяды, которые зимой и в начале весны видны по вечерам невооруженным глазом в созвездии Тельца.

Все рассеянные скопления представляют собой относительно молодые объекты: их возраст исчисляется десятками и сотнями миллионов лет. Почему так? Просто потому, что рассеянные скопления — образования неустойчивые. Они не имеют плотного массивного ядра, как шаровые скопления, и потому звезды внутри рассеянных скоплений движутся по сложным траекториям, иногда опасно сближаясь с другими членами скопления, а также испытывая гравитационные возмущения со стороны других звезд Галактики, случайно оказавшихся поблизости.

Рано или поздно в результате таких возмущений одна звезда получает слишком большую скорость и покидает скопление навсегда. Потом то же случается со второй звездой, третьей и так далее. В конце концов рассеянное скопление просто перестает существовать. Астрономы говорят, что произошла диссипация скопления.

Срок диссипации для типичного рассеянного скопления составляет примерно миллиард лет. Именно поэтому мы практически не находим в небе скоплений старше этого возраста. Но исключения есть.

М67 из созвездия Рака — одно из них.

Положение скопления М67 легко найти на небе с помощью небольшого телескопа. Оно располагается к северу от астеризма Голова Гидры и к югу от другого — яркого — рассеянного скопления М44 (Ясли), чуть правее звезды альфа Рака. Но найти М67 в городе бывает сложновато из-за высокой степени засветки неба. В бинокль или совсем небольшой телескоп оно выглядит как светящееся светлое пятно; на отдельные звезды скопление распадается только в телескопы с апертурой свыше 80 мм. Что неудивительно, ведь расстояние до М67 составляет солидные 2700 световых лет!

скопление М 67

Рассеянное скопление М67 находится в зодиакальном созвездии Рака недалеко от звезды альфа Рака. Рисунок: Stellarium

Что выделяет М67 среди большинства других рассеянных скоплений, так это его возраст. По оценкам астрономов М67 существует уже примерно 4 миллиарда лет! То есть, оно почти такого же возраста, как Солнце и Земля!

Почему же оно не разрушилось? Дело в том, что скопление М67 находится далеко от плоскости Галактики (другими словами, далеко от Млечного Пути на небе). В результате, хотя скопление движется вокруг центра Галактики, как Солнце и другие звезды, а также звездные скопления, его путь путь пролегает вдалеке от плоскости Галактики, там, где концентрация звезд мала. Как результат, за время своего существования скопление попросту не испытывало влияния тех сил, которые могли бы растащить его на части!

рассеянное скопление М67

Так рассеянное скопление М67 выглядит за городом в хороший любительский телескоп. Фото: Greg Noel

Весьма вероятно, что Солнце когда-то тоже входило в состав рассеянного звездного скопления. Это скопление уже давным давно разрушилось без следа. Но как далеко успели разлететься друг от друга бывшие члены этого скопления? Можно ли найти на небе сестер и братьев нашего Солнца? Астрономы занимаются этим вопросом!

Весенними вечерами обязательно отыщите скопление М67 на небе с помощью телескопа и полюбуйтесь этим далеким и очень старым роем из звезд!