После того, как первые телескопы разложили на звезды туманную полоску Млечного Пути, люди стали догадываться, что все звезды, доступные невооруженному глазу ночью, вместе с Солнцем составляют часть огромной звездной системы под названием Галактика. Но еще очень долго не представлялось возможным установить точные размеры и форму нашей Галактики. Причина проста: Солнце вместе с Землей находится внутри Млечного Пути, и у нас нет возможности посмотреть на него «со стороны». На протяжении последних двухсот двадцати лет, начиная с пионерских работ Уильяма Гершеля и заканчивая радиоастрономическими наблюдениями нейтрального водорода на волне 21 см астрономы шаг за шагом познавали размеры, форму и структуру Галактики. Но даже и сегодня порой здесь случаются открытия. Совсем недавно неожиданно выяснилось, что ядро Галактики имеет вытянутую форму, т. е. Млечный Путь относится к классу спиральных галактик с перемычкой.

Как же выглядит Млечный Путь со стороны? Астрономы Южной Европейской Обсерватории полагают, что ответ на этот вопрос может дать галактика NGC 6744 из созвездия Павлина. Эта относительно близкая звездная система — до нее около 30 миллионов световых лет — как две капли воды похожа на нашу собственную галактику.

Галактика NGC 6744

Фотография галактики-двойника Млечного Пути, NGC 6744. Снимок получен на телескопе MPG/ESO камерой Wide Field Imager. Фото: ESO

При взгляде на фотографию в глаза бросаются богатые межзвездным газом и пылью спиральные рукава, закручивающиеся вокруг плотного вытянутого ядра. Справа внизу снимка виден спутник NGC 6744, форма которого искажена приливными силами со стороны массивного соседа. Чем не Магелланово Облако! Единственная разница — в размерах: NGC 6744 почти вдвое больше Млечного Пути. Это одна из наиболее крупных близких спиральных галактик. На небе она занимает две трети лунного диска, и в любительские телескопы выглядит как туманное пятнышко с яркой центральной частью.

Но только на фотографиях сделанных при помощи крупных инструментов NGC 6744 предстает в подлинном великолепии. Для получения этого снимка использовался телескоп MPG/ESO обсерватории La Silla с диаметром зеркала 2,2 метра. Экспозиции, сделанные при помощи синего, желто-зеленого, красного и водородного фильтров затем суммировались и образовали эту цветную фотографию.

Источник: ESO.