Европейское космическое агентство (ESA) объявило кандидатов для космической миссии среднего класса в рамках стратегической программы исследования космоса Cosmic Vision. В рамках этой программы уже отобраны 3 претендента на запуск в период 2017-2018 гг. Это миссии Euclid, PLATO и Solar Orbiter. Из них только двум суждена дорога в жизнь. Теперь подошла очередь кандидатов для миссии №3, запуск которой намечен в 2020-2022 году. Представленные проекты охватывают самые разные научные области — от изучения черных дыр и Общей теории относительности до исследований экзопланет. Надо сказать, что все четыре кандидата — очень достойные, интересные проекты, из которых хотелось бы выделить проекты 1 и 4. Первый в потенциале способен найти признаки существования жизни на планетах у других звезд, а второй проект уточнит, подтвердит или — чем черт не шутит! — обнаружит несоответствия в самых основах нашего понимания окружающего мира.

Итак, вот эти четыре кандидата:

1. Exoplanet Characterisation Observatory (EChO) — первая космическая обсерватория, предназначенная специально для изучения и анализа атмосфер экзопланет. EChO планируется вывести в точку Лагранжа L2. Находясь в 1,5 миллионах километрах от Земли, EChO займется спектроскопией высокого разрешения в разных диапазонах спектра. Телескоп будет способен измерить температуру, альбедо и состав атмосфер заранее отобранных экзопланет (для этого будет определена репрезентативная выборка из уже известных объектов), поможет определить их структуру, а также внесет ясность в теории происхождения и эволюции планет.

2. Large Observatory For X-ray Timing (LOFT) предназначена для ответа на фундаментальные вопросы относительно движения материи в окрестностях горизонта событий черных дыр. Предметом изучения обсерватории LOFT станут также нейтронные звезды. Обладая двумя приборами с большим спектральным разрешением (LAD — Large Area Detector и WFM — Wide Field Monitor), телескоп выведет на новый уровень наши знания о таких экзотических объектах, как сверхмассивные черные дыры в ядрах галактик или коллапсары в Млечном Пути.

3. MarcoPolo-R — миссия по доставке на Землю образцов грунта с поверхности одного из потенциально опасных для Земли астероидов, т. н. NEO. Детальный анализ образцов позволил бы пролить свет на эволюцию вещества, из которого образовались планеты земной группы. Еще один вопрос, содержат ли астероиды материал, плохо изученный или же вовсе не найденный в метеоритах, например, органические вещества, которые могли бы пролить свет на происхождение сложных молекул, из которых состоит жизнь.

4. Space-Time Explorer and Quantum Equivalence Principle Space Test (STE-QUEST). Эта миссия посвящена фундаментальным основам физики. Благодаря высокоточному измерению времени с помощью атомных часов, STE-QUEST сможет измерить влияние гравитации на время и материю. Главная цель миссии — проверка принципа эквивалентности, играющий важнейшую роль в ОТО. Другая цель — квантовый тест универсальности свободного падения, принципа, открытого еще Галилео Галилеем.

Источник: ESA