Спутник Юпитера, Европа, уже тридцать лет (с момента пролета «Вояджеров») приковывает к себе внимание ученых. В 90-е годы добавил интриги космический аппарат «Галилео». Именно после его работы в научной среде утвердилась гипотеза о существовании под ледяной корой Европы глобального океана. Новые данные, добытые с помощью все того же «Галилео» (прекратившего работу еще в 2003 году), не только поддерживают идею глобального океана, но и позволяют с большим оптимизмом смотреть на возможность существования в нем жизни.

 

Находки ученых из Техаса

Бритни Шмидт (Britney Schmidt), старший научный сотрудник Института Геофизики Техасского университета в Остине, провела вместе с коллегами исследование снимков двух округлых, бугристых образований на пересеченной поверхности Европы. Для таких рельефов, где беспорядочно нагромождены и перепутаны хребты, трещины и равнины, существует специальный термин «Области хаоса» (Chaos Terrains). Основываясь на похожих деталях земного рельефа, образованных шельфовыми ледниками и подледными вулканами, ученые разработали четырехшаговую модель для объяснения этих странных объектов на поверхности Европы. Созданная модель при этом разрешает несколько противоречивых наблюдений. В частности, одни свидетельствовали о существовании ледяной оболочки толстой. Другие, напротив, говорили о том, что кора является тонкой.

Спутник Европа, рельеф

Пересекающиеся линии, разломы и трещины на ледяной поверхности Европы — Области хаоса. Фото: NASA

Анализ показывает, что Области хаоса на поверхности Европы могут
быть сформированы механизмами, которые предполагают значительный обмен между ледяной оболочкой и более глубоким океаном. Это значит, что всего в нескольких километрах от поверхности Европы существуют мелкие, но огромные по площади озера, сообщающиеся с глобальным океаном. Только в исследованных районах общий объем воды в таких озерах сравним с объемом всех Великих озер США.

озера и океан на Европе

«Великое озеро» Европы. Планетологи предсказывают существование множества подобных озер в ледяной коре спутника Юпитера. Источник: Britney Schmidt/Dead Pixel VFX/Univ. of Texas at Austin

Авторы исследования уверены, что их модель верна. При этом они ссылаются на материал, представленный «Галилео» и на наблюдениях за земными ландшафтами. Как бы то ни было, только будущие космические миссии, предназначенные специально для исследования льда (а возможно, и океана) на Европе, дадут нам окончательное подтверждение существования жидкой воды на этом спутнике Юпитера.

 

А причем тут жизнь?

Споры по-поводу существования жизни на Европе (а точнее, в океане Европы) проходят еще более ожесточенно, чем недавние споры по-поводу существования на ней океанов. Конечно, с полной уверенностью утверждать, что подо льдом Европы действительно существует океан, мы пока не можем, и потому споры больше походят на дележ шкуры не убитого медведя. Все же захватывающая перспектива познакомиться с инопланетными формами жизни, не говоря уже о Контакте, заставляет многочисленных энтузиастов цепляться за любую возможность.

И пока Европа дает такую возможность.

Подледный океан, если он существует, содержит, по всей видимости, больше воды, чем все океаны Земли вместе взятые. Однако он надежно скрыт от холодного и враждебного космоса: большинство ученых полагают, что ледяная кора Европы достигает десятки километров в толщину.

Спутник Европа

Снимок Европы, переданный КА «Галилео». Фото: NASA

«В научном сообществе есть мнение, что толстая ледяная оболочка — плохой знак для биологии, так как поверхность, скорее всего, не сообщается с подледным океаном, — говорит Бритни Шмидт, ведущий автор статьи. Другими словами, нет сообщения — нет взаимообмена веществом и энергией. — Теперь мы видим доказательства того, что перед нами толстая ледяная оболочка, в который могут идти сильные процессы перемешивания. Мы также обнаружили новые доказательства существования гигантских мелководных озер. Наши открытия делают Европу и ее океан более комфортным местом для жизни».

Источник: The University of Texas at Austin