Более 7 лет на полярной орбите Марса находится многофункциональный зонд Mars Reconnaissance Orbiter (кратко MRO). Обращаясь вокруг Загадочной планеты со скоростью 3,4 км/с, космический аппарат проводит разнообразные исследования, в том числе неустанно фотографирует проплывающие под ним пустынные пейзажи. Благодаря уникальной камере HiRISE, установленной на борту зонда, ученые получают фото поверхности с беспрецедентным разрешением — до 30 см на пиксель! Замечательные цветные снимки Марса, полученные этой камерой, мы публиковали неоднократно.

Фотографии HiRISE позволяют не только в деталях проследить за посадкой очередного марсохода, но и решать весьма тонкие и сложные научные задачи. Например, исследовать марсианский климат. Каким образом? Взгляните на этот снимок!

Изменение формы парашюта Curiosity под воздействием марсианских ветров. © NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona

Эта анимация составлена из 7 кадров, полученных зондом MRO в период с 12 августа 2012 года по 13 января 2013. На снимках изображен участок на дне кратера Гейла, где сейчас работает марсоход Curiosity. В центре снимка мы видим основной парашют Curiosity, а выше — защитный кожух, под которым прятался марсоход во время торможения в атмосфере Красной планеты. Обратите внимание на форму парашюта: если на первых четырех кадрах она более или менее одинакова, то затем резко меняется!

Причина, конечно, кроется в меняющихся направлении и скорости ветра. Несмотря на то что атмосфера Марса очень разрежена (давление у поверхности Красной планеты равно 6 мбар, что эквивалентно давлению земной атмосферы на высоте 30 км), ветры на планете довольно сильные. На снимке, полученном 8 ноября, парашют становится темнее: по-видимому, купол оказался занесенным слоем пыли. 30 ноября пыль заносит и темный грунт вокруг кожуха Curiosity (этот грунт был выброшен при столкновении кожуха с поверхностью Марса). На последнем снимке видно, что ветер вновь изменил направление: парашют немного сместился к юго-востоку. Этот ветер начал сдувать пыль с парашюта.

Внимательно наблюдая за деталями марсианской поверхности можно многое узнать о розе ветров в разных регионах Марса. Удивительно, что в данном случае в роли «деталей» выступили рукотворные объекты. Еще более удивительным является тот факт, что мы имеем возможность наблюдать за ними с расстояния в 300 миллионов километров!