Сегодня известно, что метеоры представляют собой осколки комет. Также известны прародители многих метеорных потоков. В частности, Персеиды обязаны своему рождению комете, которая была открыта в 1862 году астрономами Свифтом и — независимо от него — Туттлем (принятую в русскоязычной транскрипции фамилию астронома Туттля правильнее произносить как Таттл, как, например, реку Гудзон правильнее называть Хадсон). В сентябре того года ядро кометы сравнялось по яркости со звездами ковша Большой Медведицы, а хвост ее протянулся в небе на 30°! Прекрасная комета наблюдалась вплоть до конца октября 1862; по наблюдениям была вычислена ее орбита. Оказалось, что в следующий раз хвостатая гостья должна была приблизится к Земле через 120 лет, в 1982 году. При этом выяснилась любопытная деталь: орбита кометы практически совпадала с орбитой метеорного потока Персеиды.

комета Свифта-Таттла

Фотографии кометы Свифта-Туттля, сделанные в 1862 году профессором Барнардом. Из книги Альвана Кларка «Общедоступная история астрономии XIX столетия», (1913). Источник: Википедия

Поиски кометы Свифта-Туттля начались в 1980 году. Наступил 1982 год, но никаких следов кометы не обнаружилось. Новые вычисления показали ошибку в прежних расчетах: период кометы оказался равен не 120, а 130 лет. В 1992 году, как и предсказывала теория, комета возвратилась; первым ее обнаружил (совершенно случайно!) японский астроном Цурухико Киути.

Комета Свифта-Туттля интересна вот чем: в будущем ожидается несколько довольно тесных ее сближений с Землей. Так, в следующем своем появлении в XXII веке комета пролетит на расстоянии всего 23 миллиона километров от нашей планеты (0,15 а. е.), а в 4479 году ожидается сближение кометы с Землей на 0,03 а. е., что составляет менее 5 миллионов километров! Это очень близко. Погрешности в расчетах указывают на возможность столкновения кометы с нашей планетой. Впрочем, она ничтожно мала — 0,0001%.

Но вернемся к Персеидам. Как комета Свифта-Туттля породила этот поток? Ядра комет — весьма рыхлые тела; состоят они в основном из замерзших газов и пыли. Вдали от Солнца кометы, по сути, и являются ядром — у них нет ни хвоста, ни головы и представляют они собой глыбы грязного льда поперечником всего лишь в несколько километров. Ясно, что в это время их очень трудно заметить с Земли.

Картина меняется, когда комета подлетает к Солнцу. Тогда тепло звезды начинает растапливать ее вещество; газ, испаряясь, покидает маленькое ядро, увлекая за собой и пыль. Вместе они образуют временную атмосферу — голову кометы — а также ее хвост. Размеры хвоста и головы колоссальны и в некоторых случаях могут достигать размеров Солнца и даже больше!

Газ довольно быстро рассеивается в космическом пространстве, а вот тяжелые пылинки и песчинки, также покинувшие ядро, остаются более или менее на орбите кометы. Со временем они заполняют орбиту кометы на всем ее протяжении, образуя неравномерный по плотности рой. Когда наша планета проходит через этот рой, часть пылинок сталкивается с ней. Но до поверхности они не долетают, сгорая от трения в верхних слоях атмосферы Земли. В это время мы и наблюдаем на небе падающую звезду.

Персеиды в 2015 году

Персеиды. На изображении можно насчитать 174 метеора, однако сняты они были не одноментно, а в течение ночи 13 августа 2015 года. Снимки с метеорами были затем обработаны и сложены в эту прекрасную картину. Если бы подобная картина действительно наблюдалась бы в небе, то это был бы один из грандиознейших звездных дождей за всю историю астрономических наблюдений. Фото: Petr Horalek

В 2016 году Персеиды можно наблюдать в течение почти всего августа. Но наиболее активен поток будет, как всегда, в ночь с 12 на 13 число. В это время в небе можно будет наблюдать до 100 метеоров в час. У нас на сайте вы можете ознакомиться с советами по наблюдению Персеид для начинающих любителей астрономии.