Загадочный Плутон с каждым днем становится ближе. А значит, показывает все больше деталей на своей поверхности. Космический аппарат «Новые горизонты» регулярно фотографирует карликовую планету с начала 2015 года. В середине апреля качество снимков Плутона примерно сравнялось с лучшими фотографиями, полученными на «Хаббле». Апрельские снимки продемонстрировали первые грубые детали на поверхности Плутона, в частности, светлые области на полюсах планеты. Некоторые ученые интерпретировали их, как полярные шапки.

27 мая были опубликованы новые фото Плутона, сделанные камерой LORRI в период с 8 по 12 мая. По своей детальности они в четыре раза превосходят апрельские снимки. На новых изображениях видно гораздо больше деталей: это, без сомнения, самые четкие снимки Плутона из когда-либо сделанных.

фото Плутона 2015

Два изображения Плутона, полученные 12 апреля и 8 мая 2015 года. На снимках изображено примерно одно и то же полушарие карликовой планеты. Замечателен прогресс в детальности фото, который удалось достигнуть менее, чем месяц. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

снимки Плутона

Плутон с расстояния 108 миллионов километров (слева) и 77 миллионов километров (справа). На снимках, сделанных камерой LORRI с борта зонда New Horizons, Плутон предстает космическим телом со сложной структурой поверхности: темные и светлые пятна могут указывать как на разный состав поверхности, так и на различные геологические образования. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Изображения были сделаны с расстояния примерно 77 миллионов километров от Плутона (это вдвое меньше расстояния между Землей и Солнцем). При обработке снимков применялась техника деконволюции изображения, которая позволила значительно улучшить четкость и контрастность снимков. Уже сейчас Плутон выглядит на них, как Марс в небольшой любительский телескоп. Контрастная поверхность только усиливает сходство.

фотографии Плутона

На этой долготе Плутон демонстрирует очень темное южное полушарие, из-за чего форма карликовой планеты кажется деформированной. Фото: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Судя по новым изображениям, Плутон представляет собой мир с богатой и сложной геологией. Темные и светлые пятна на его поверхности могут указывать как на различие в химическом составе грунта в разных областях планеты, так и на различные геологические образования — горы, кратеры и ледяные поля. Наиболее яркие регионы наблюдаются на полюсах Плутона. Это, по всей видимости, полярные шапки, форма которых меняется по мере приближения Плутона к Солнцу и при последующем удалении.

Яркие полярные регионы покрыты относительно свежим материалом. Без процессов сублимации и вымораживания за долгие годы снег на Плутоне должен был покрыться метеоритной пылью и потемнеть от взаимодействия с солнечным ультрафиолетом. Однако шапки Плутона имеют очень высокую отражательную способность. Льды и снег полярных шапок состоят, конечно, не из воды. Температура на Плутоне меняется в пределах 35-55 К (от -218 до -238°С), что гораздо ниже не только точки таяния льда, но даже температуры плавления аммиака и метана. В таких суровых условиях эффективно испаряться и оседать на поверхность могут азот и угарный газ (моноокись углерода). В июле, пролетая мимо Плутона, спектрометр на борту «Новых горизонтов» сможет детально проанализировать химический состав различных регионов планеты, в том числе и состав полярных шапок.

Каждый день приближает «Новые горизонты» к Плутону на 1,2 миллиона километров; за сутки зонд покрывает втрое большее пространство, чем расстояние от Земли до Луны. В конце июня разрешение снимков Плутона превысит майские в 4 раза. А во время наибольшего сближения 14 июля разрешение фотографий вырастет в 5000 раз! Можно только представить, какие ландшафты откроются на этих изображениях!