Еще 12 дней, и эпоха шаттлов уйдет навсегда. Шаттл “Атлантис”, который последним из челноков стартовал сегодня с космодрома на мысе Канаверал, успешно вышел на околоземную орбиту.

Запуск произошел в 16 часов 29 минут по Всемирному времени, по техническим причинам задержавшись на 3 минуты. Ожидается, что в воскресенье шаттл произведет стыковку с Международной космической станцией (МКС).

Экипаж шаттла на этот раз меньше обычного. В космос полетели четыре человека — командир Кристофер Фергюсон, пилот Дуглас Хёрли, инженер Рекс Уолхайм и специалист Сандра Магнус. Основная задача миссиии — обслуживание МКС. «Атлантис» доставит к станции многофункциональный грузовой модуль “Рафаэлло”, а также более 5 тонн продовольствия, воды, одежды и различного оборудования. У астронавтов также запланирован выход в открытый космос для проведения работ на внешней поверхности МКС.

В предрассветный час перед последним стартом шаттл «Атлантис» в лучах ксеноновых прожекторов. 8 июля 2011 года. Фото: Jason Major

«Промежуточная. Главная. Подъем!». Фото: Jason Major

Старт последнего шаттла. Фото: NASA/Bill Ingalls

Спустя несколько секунд после старта шаттл «Атлантис» пронзает облака. Фото: Jason Major

После того как шаттл «Атлантис» поднялся выше облаков, все, что могли наблюдать зрители на Земле, — это растущую тень от столба выбросов космического челнока. Падая на облака, тень удлинялась по мере набора высоты «Атлантисом». Фото: Jason Major

А вот с борта самолета STA (Shuttle Training Aircraft) картина старта «Атлантиса» выглядела несколько по иному. Фото: NASA/Dick Clark

«Атлантис» состоит на службе НАСА более четверти века. Свой первый полет он совершил в октябре 1985 года. Этот полет является для него 33-м по счету. После возвращения на Землю шаттл встанет на якорь в Космическом центре им. Кеннеди, недалеко от места последнего старта. Невзирая на письма авторитетных деятелей космической индустрии США, будущая судьба шаттлов в качестве музейных экспонатов останется, по-видимому, прежней.