Ночной небосвод астрономы называют небесной сферой. Это название пришло к нам из античности, когда люди всерьез полагали, будто земной шар покоится в центре Вселенной и со всех сторон окружен сферой звезд, выполненной, по мнению некоторых философов, из хрусталя.

Сегодня идеи о небесной сфере кажутся смехотворными, но на самом деле они возникли не «просто так», в результате полета фантазии наших предков, а имели под собой веские основания. Погожим вечером посмотрите внимательно на небо. Обратите внимание на луну и звезды, на их медленное движение с востока на запад. Суточное движение звезд по небу совсем не похоже на движение облаков! Звезды, планеты, а также Луна и Солнца двигаются по дугам окружностей, а не по прямым!

Не зря ведь в языке есть такая фраза — небесный купол. Небо как бы накрывает нас полусферой, на которой находятся все небесные тела. Это, конечно, кажущееся явление, связанное с чрезвычайной удаленностью от нас звезд и планет. Они так далеки, что, в какую бы сторону неба мы не посмотрели, видятся нам удаленными на одинаковое, почти бесконечное, расстояние. А, как известно из курса геометрии, в которой древние греки разбирались превосходно, множество точек, равноудаленных от центра, образуют сферу!

Термин небесная сфера активно используется в астрономии и сегодня. Более того, небесная сфера, хотя и не существует в действительности, абсолютно необходима для построения системы небесных координат! Система астрономических координат аналогична системе географических координат, только, в отличие от географов, изучающих сферу-Землю снаружи, астрономы изучают небесную сферу изнутри, находясь как бы в ее центре.

небесная сфера

Купол небесной сферы и сетка экваториальных координат. Рисунок: Stellarium

Как и на поверхности Земли, на небе тоже есть экватор — это большой круг небесной сферы, плоскость которого совпадает с плоскостью земного экватора. По сути небесный экватор — проекция земного экватора на картину созвездий. Небесный экватор делит небесную сферу на два полушария: северное полушарие, с вершиной в северном полюсе мира, и южное полушарие, с вершиной в южном полюсе мира. Созвездия, через которые проходит небесный экватор, называют экваториальными.

На северном полюсе Земли небесный экватор совпадает с горизонтом, а на небе видны созвездия только северного полушария небесной сферы. На экваторе Земли небесный экватор проходит прямо над головой и можно увидеть звезды обоих полушарий! В наших умеренных широтах небесный экватор проходит не очень высоко над горизонтом; жителям России и соседних стран для наблюдаются все звезды северного полушария небесной сферы и — частично — южного.

Где же проходит экватор по небу?

Зимой и ранней весной очень легко определить положение экватора по созвездию Ориона. Центральную часть этого созвездия составляют три яркие белые звезды, расположенные на одной прямой на небольшом расстоянии друг от друга. Это знаменитый астеризм Пояс Ориона.

созвездие Ориона

Созвездие Ориона и небесный экватор. Рисунок: Stellarium

Пояс Ориона слегка наклонен в небе: его крайняя правая звезда находится выше крайней левой. Название правой звезды в поясе — Минтака (или дельта Ориона). Она замечательна тем, что находится очень близко к небесному экватору. Склонение Минтаки (величина, аналогичная широте в географии) равно -00° 18′ 27″. Это значит, что звезда находится всего лишь на треть градуса южнее экватора, в южном полушарии неба. Можно сказать, что Минтака — экваториальная звезда.

небесный экватор и созвездие Ориона

Небесный экватор проходит вблизи от Пояса Ориона и его крайней правой звезды Минтаки. Рисунок: Stellarium

Пояс Ориона — самый яркий астеризм, находящийся в непосредственной близости от небесного экватора, а Минтака, имеющая блеск 2,40m, — самая яркая звезда вблизи. На весеннем небе, в созвездии Девы почти на таком же расстоянии от экватора находится звезда дзета Девы (склонение -00° 35′ 45″), но ее блеск значительно ниже (3,35m). В 2017 году в 7° южнее дзеты Девы находится планета Юпитер.