В числе открытий значатся 20 новых комет, более 33000 астероидов главного пояса и 134 прежде неизвестных астероида, сближающихся с Землей (так называемых NEO — near-Earth objects).

Программа NEOWISE – результат продления миссии инфракрасного телескопа, запущенного в декабре 2009 года. Основной задачей WISE был обзор всего неба в четырех инфракрасных диапазонах спектра. К октябрю 2010 года, когда у телескопа закончились запасы охладителя, на Землю было передано свыше 2,7 миллионов изображений неба, перекрывших небесную сферу 1,5 раза. После того, как телескоп начал нагреваться, наблюдения не прекратились. Два приемника из четырех еще продолжали функционировать, что позволило приступить к «теплой фазе» наблюдений.

«Всего за один год наблюдений проект NEOWISE позволил существенно увеличить каталог NEO и других малых тел солнечной системы», – говорит Линдли Джонсон (Lindley Johnson), глава программы наблюдений за потенциально опасными астероидами, проводящейся в НАСА. Теперь, после успешной «зачистки» главного пояса астероидов, космический аппарат перейдет в спящий режим и будет оставаться на полярной орбите Земли, возможно, до тех пор, пока снова не будет вызван к работе.

Кроме совершенно неизвестных астероидов, камеры WISE зафиксировали также множество открытых ранее малых тел. Всего за год телескоп пронаблюдал около 153 000 объектов из пояса астероидов. Кроме того, он отснял более 2000 астероидов-троянцев и около сотни комет.

Эта богатейшая информация поможет определить состав и размеры этих объектов. Если наблюдения в видимом свете позволяют сделать выводы об отражающей способности того или иного тела, то инфракрасные дают информацию об их размерах. Комбинируя два метода, астрономы могут сделать выводы о структуре объектов, например, рыхлые они или твердые.

Кроме того – и в этом заключается один из захватывающих моментов миссии, – комбинируя данные полученные во время выполнения основной программы с данными NEOWISE, ученые смогут обнаружить новые тусклые звезды и коричневые карлики в окрестностях Солнца. Возможно, в ближайшем будущем список первых 10 ближайших звездных систем придется подкорректировать. Возможно также, что телескопу удастся найти звезду ближе Проксимы Центавра, если она, конечно, существует, или пролить окончательный свет на существование Немезиды.

По словам Эдварда Райта (Edward Wright), научного руководителя проекта в калифорнийском университете, «WISE сделал доступными богатейшие залежи удивительных источников, и для нас наступает прекрасная пора постижения их природы». Первый большой пакет данных с WISE будет представлен астрономическому сообществу уже в апреле 2011 года.

По материалам пресс-релиза НАСА.