Глядя темными осенними вечерами на усыпанное звездами небо, часто хочется сказать: какое глубокое или какое бездонное небо! Это, конечно, поэтическое сравнение: на самом деле небесные светила кажутся расположенными от нас одинаково далеко. Когда астрономы прошлого взялись за определение масштабов Вселенной, они еще не могли определять расстояния до звезд напрямую, и потому допускали, что звезды по светимости более или менее равны Солнцу. В этом случае блеск звезды мог бы говорить о расстоянии до нее.

Позже оказалось, что это предположение не верно: звезды могли быть гигантами и светить в тысячи раз более интенсивно, чем Солнце, или же едва тлеющими на фоне нашей звезды холодными карликами. Красных карликов оказалось особенно много — в нашей Галактике они составляют до 80% всей популяции звезд. Парадокс состоит в том, что ни один из них не виден невооруженным глазом!

Тусклым красным карликом оказалась и ближайшая к Солнцу звезда — Про́ксима Центавра, член тройной звездной системы альфа Центавра. Расстояние до Проксима Центавра составляет всего лишь 4,2 световых года, однако, имея лишь 11-й зв. величину, на нашем небе она светит в 100 раз слабее звезд, находящихся на пределе видимости невооруженным глазом. Яркой Проксима выглядит только на снимках, полученных на больших телескопах, таких, как «Хаббл».

звезда Проксима Центавра

Проксима Центавра, ближайшая звезда к Солнцу. На снимке отчетливо заметен красноватый цвет звезды. Проксима Центавра — типичный красный карлик, звезда спектрального класса М5,5V. Диаметр звезды почти в 10 раз меньше солнечного, а по массе она уступает Солнцу в 8 раз. © ESA/Hubble & NASA

Тем не менее, иногда блеск Проксимы резко увеличивается. Астрономы давно знают, что наш ближайший сосед принадлежит к классу вспыхивающих звезд. Это означает, что бурные процессы конвекции в теле звезды приводят к случайным, но сильным вспышкам на ее поверхности. Эти вспышки, имеющие ту же природу, что и солнечные вспышки, но гораздо более мощные, вызывают драматические изменения в яркости звезды.

Бурные конвективные процессы в недрах Проксимы означают, что звезда еще не «села» на главную последовательность. Другими словами, ядерные реакции в ее недрах еще не стабилизировались. По меркам звездной эволюции, Проксима еще ребенок, хотя действительный возраст звезды сопоставим с возрастом Солнца. В будущем Проксима станет стабильной звездой, излучающей примерно в тысячу раз меньше света, чем Солнце. Как и другие красные карлики, наш ближайший сосед сжигает свое ядерное горючее очень экономно, и потому будет светить на протяжении 4 тысяч миллиардов лет — в 300 раз дольше, чем прожила наша Вселенная!