Далеко ходить за примерами не надо: посмотрим на нашу собственную звездную систему, Млечный Путь. Несмотря на то что Солнце находится внутри плоского диска Галактики (а именно здесь концентрируются обитатели Млечного Пути), плотность звезд в наших окрестностях невелика. Вооружившись телескопом, мы без труда проникаем сквозь толщу Галактики и наблюдаем другие звездные системы, отнюдь не загороженные звездами нашей собственной. Почему же тогда, глядя на фотографии туманности Андромеды или прекрасной спирали в созвездии Гончих Псов, мы видим их достаточно плотными образованиями, не пропускающими свет лежащих за ними галактик?

Помимо элементарной засвеченности снимков (которая необходима для того, чтобы выявить структуру галактики), главная причина кроется в пыли. Межзвездная пыль, которой насыщены многие галактики, хорошо поглощает видимый свет. Именно пыль делает галактики непрозрачными для света, идущего сквозь них, а заодно придает рельефность их структуре. А как будет выглядеть галактика без пыли?

Яркий пример галактики, почти лишенной пыли, — звездная система ESO 318-13 в созвездии Насоса. Расстояние до нее — почти 18 миллионов световых лет, однако взгляните на очень четкий снимок ESO 318-13, полученный с помощью «Хаббла»: кажется, на нем можно пересчитать все звезды этой небольшой галактики буквально поштучно.

Неправильная галактика ESO 318-13 в созвездии Насоса. © ESA/Hubble&NASA

ESO 318-13 принадлежит к классу неправильных галактик. Неправильные галактики не обнаруживают четкой структуры и ярко выраженного ядра, в отличие от эллиптических или спиральных звездных систем. Последние также видны на этом снимке: справа вверху заметна большая эллиптическая галактика, которая находится гораздо дальше от нас, чем ESO 318-13, далекие спиральные галактики разбросаны по всему снимку. Одна из спиралей, повернутая нам «в анфас» буквально просвечивает сквозь ESO 318-13!

Еще более драматичным примером того, как недостаток пыли делает галактику прозрачной для фона, является другая потрясающе красивая фотография «Хаббла», на которой изображена пара взаимодействующих галактик NGC 3314.

Взаимодействующие спиральные галактики NGC 3314. Фото: NASA, ESA, the Hubble Heritage (STScI/AURA) — ESA/Hubble Collaboration/W. Keel (University of Alabama)