Спиральные галактики радуют нас красивыми формами. Зачастую внешний вид спиральных галактик обязан межзвездной пыли, облака которой, находясь в плоскости диска, подчеркивают форму спиралей. Космические пылинки, которые заполняют пространство между звездами, совсем крошечные — их размеры не превышают 1 мкм! Они состоят из тугоплавкого ядра, окруженного органическим веществом или ледяной оболочкой.

Металлы, атомы углерода и кислорода, из которых состоит межзвездная пыль, рождаются в «ядерных котлах» наиболее массивных звезд. Такие звезды в спиральных галактиках встречаются в основном в плоскости диска, поэтому и пыль остается в плоскости галактики в виде сравнительно тонкой темной прослойки.

Но бывают и исключения. Например, замечательная спиральная галактика NGC 4217 в созвездии Гончих Псов, фото которой было недавно опубликовано на сайте космического телескопа «Хаббл».

пыль в галактике NGC 4217

Галактика NGC 4217 в созвездии Гончих Псов. © ESA/Hubble & NASA/R. Schoofs

NGC 4217 — типичная спиральная галактика, но видимая нами сбоку, с ребра. Другими словами, на снимке мы смотрим вдоль ее плоского диска. Бросается в глаза, что пыль в NGC 4217 распространяется гораздо выше и ниже плоскости галактики, это уже не тонкая прослойка, но широкая полоса со сложной структурой. На снимке видны замечательные подробности.

Прежде всего мы видим десятки пылевых структур, похожих на нити или волокна. Некоторые из них распространяются на 7000 световых лет вверх и вниз от центральной плоскости! Обычно подобные нити имеют в длину около 1000 световых лет и приблизительно 400 световых лет в ширину.

Конечно, пыль видна на снимке только на контрасте с окружающей их средой. Очевидно, пыль очень плотная и холодная, и потому поглощает свет расположенных за ней звезд.

Пылевые структуры в галактиках могут представлять собой круглые или неправильной формы облака, вертикальные колонны, петлеобразные структуры или вертикальные конусы. Форма скоплений пыли помогает астрономам определить механизмы, ответственные за выброса газа и пыли прочь от галактической плоскости спиральных галактик.

Свойства наблюдаемых пылевых структур в NGC 4217 предполагают, что газ и пыль был выброшен из средней плоскости галактики мощными звездными ветрами в результате вспышек сверхновых — взрывов, которые отмечают смерть массивных звезд.