Радиогалактика 4C 73.08 и ее спутники. © ESA/Hubble & NASA

Центральная звездная система на этом снимке — гигантская эллиптическая галактика 4C 73.08; она расположена немного выше центра. Расстояние до нее оценивается в 840 миллионов световых лет. Это очень массивная и яркая галактика, однако изображение, полученное в видимом и ближнем инфракрасном диапазонах, не показывает всю мощь и ярость объекта. Наблюдения на радиотелескопах выявили перья и струи вещества, выброшенные из ядра 4C 73.08. Их источником является сверхмассивная черная дыра в центре галактики.

4C 73.08 — одна из так называемых радиогалактик; в этом диапазоне электромагнитного спектра она очень активна. Чтобы узнать истинную природу объектов, подобных 4C 73.08, астрономы наблюдают их на разных длинах волн. Если данные в оптике рассказывают о форме и структуре галактики, ее возрасте и преобладающем звездном населении, то радио- или рентгеновские наблюдения могут пролить свет на физические процессы, идущие в ее ядре.

Галактика 4C 73.08 — старая звездная система. В ней много возрастных звезд-карликов, а молодые и горячие светила, наоборот, малочисленны. Совершенно другую картину мы наблюдаем по соседству. На один снимок с 4C 73.08 попало несколько ярких спиральных галактик, сильно уступающих ей по массе, но равных по блеску. В этих галактиках идет достаточно активный процесс рождения звезд; белые и голубоватые звезды высокой светимости делают решающий вклад в их общую светимость. (Среди прочих особенно выделяется красивая звездная спираль внизу снимка, которую мы видим плашмя.)

Так на одной фотографии крошечного участка неба оказались разные по форме и эволюционному статусу звездные системы, каждая из которых вполне сравнима с нашей Галактикой. Эти космические «светлячки» не «висят» в пространстве: повинуясь силам гравитации, они медленно танцуют друг вокруг друга, и вместе с тем все вместе увлекаются прочь от нас грандиозным явлением — расширением Вселенной.