Рассеянное скопление NGC 411. Скопление находится в южном созвездии Тукана и не принадлежит нашей Галактике. NGC 411 входит в состав Малого Магелланова Облака, галактики-спутника Млечного Пути. Изображение составлено из снимков в ультрафиолетовой, видимой и инфракрасной областях снимка, полученных с помощью широкоугольной камеры «Хаббла». © ESA/Hubble & NASA

Глядя на снимок, можно подумать, что на нем представлено типичное шаровое звездное скопление. На это указывает почти сферическая форма NGC 411 и сильная концентрация звезд к центру.

Как известно, шаровые скопления содержат обычно сотни тысяч звезд. Это очень старые объекты: их возраст сравним с возрастом Галактики. «Хаббл» является, пожалуй, лучшим телескопом для подробного исследования шаровых скоплений, так как его чрезвычайно высокое разрешение позволяет астрономам увидеть отдельные звезды даже в плотном ядре. Все «шаровики» похожи друг на друга, и на этом снимке «Хаббла», кажется, представлен типичный пример такого объекта.

И все же NGC 411 не является шаровым скоплением, да и звезды его не старые. И находится оно не в Млечном Пути, а в соседней галактике — Малом Магеллановом Облаке.

Как ни странно, но NGC 411 относится к типу рассеянных звездных скоплений. Это менее плотные объекты, чем «шаровики», и они, как правило, не имеют правильных очертаний. Но главное — рассеянные скопления гораздо моложе шаровых. Дело в том, что в состав рассеянных скоплений входят десятки и сотни звезд (реже — тысячи), силы притяжения между которыми меньше, чем между звездами в шаровых скоплениях. В результате, рожденные вместе, с течением времени звезды рассеянного скопления постепенно разлетаются друг от друга и скопление разрушается. Поэтому астрономы не наблюдают старых рассеянных скоплений.

Скопление NGC 411 является относительно молодым — его возраст равен примерно миллиарду лет. Это по меньшей мере в 10 раз меньше, чем возраст типичных шаровых скоплений.

Звезды, входящие в состав NGC 411, родились примерно в одно время из одного большого облака межзвездного газа. Однако посмотрим на фотографию внимательнее: не все звезды скопления находятся на одинаковой стадии развития. Часть уже значительно проэволюционировала — это яркие красные и желтые гиганты, старики звездного мира. Другая часть, подобно Солнцу, еще находится на Главной последовательности. Их масса не так велика и потому они еще не успели сжечь весь водород в своих ядрах. Яркость таких звезд меньше, чем у красных гигантов, а цвета варьируются от белого до оранжевого. Сопоставляя эти факты, астрономы могут многое сказать о физических характеристиках звезд, входящих в состав скопления NGC 411.