Звезды не так уж часто существуют поодиночке, как наше Солнце. Гораздо чаще они объединяются в пары, трио, квартеты и даже секстеты, входят в состав ассоциаций и звездных скоплений. Даже невооруженным глазом на небе можно заметить участки, где звезды тесно группируются, сбиваясь в кучи. Яркий пример — скопление Плеяды в созвездии Тельца, семь наиболее ярких звезд которого образуют в небе миниатюрный ковшик.

Изучение «звездных куч» (чаще всего они встречаются вдоль и внутри Млечного Пути) показало, что звезды внутри них связаны между собой силами притяжения и летят в пространстве параллельными путями в одном направлении. Логично предположить, что звезды внутри таких скоплений (они называются рассеянными или открытыми) имеют общее происхождение и более или менее один и тот же возраст.

Это очень важное утверждение. Если посмотреть внимательно на типичное рассеянное скопление, можно заметить, что звездный состав внутри него весьма разнообразен. Как правило, среди наиболее ярких звезд можно выделить с одной стороны белые и голубые звезды, а с другой желтые и красные. Последние, очевидно, представляют собой наиболее массивные звезды, которые успели израсходовать водород в ядре и превратились в желтые и красные гиганты. По тому, насколько ярки белые звезды, можно установить их массу и, в конечном счете, возраст, так как скорость сжигания водорода определяется в основном массой звезды.

Давайте взглянем теперь на замечательное рассеянное скопление NGC 3532, которое находится в южном созвездии Киля.

Рассеянное звездное скопление NGC 3532 в созвездии Киля. Фото: ESO

Этот замечательный снимок получен на 2,2-метровом телескопе MPG/ESO в обсерватории ESO Ла Силья в Чили.

Среди наиболее ярких звезд NGC 3532 также выделяются красные гиганты и белые звезды Главной последовательности. В результате скопление богато и голубым, и белым, и оранжевым цветом. Анализируя светимость ярких звезд скопления, астрономы смогли надежно определить возраст NGC 3532. Он оказался равным примерно 300 миллионам лет — по стандартам рассеянных скоплений это средний возраст. Тем не менее самые массивные звезды скопления уже давно прожили свои короткие, но яркие жизни и взорвались в виде сверхновых. Есть в NGC 3532 и множество более слабых звезд с меньшими массами, которые живут дольше и светят с желтым или красным оттенком — это звезды-карлики типа Солнца. Всего в NGC 3532 насчитывается около 400 звезд.

NGC 3532 находится от нас на расстоянии 1300 световых лет. На снимке его фон составляют еще более далекие звезды Млечного Пути, светящиеся красным водородные туманности и еле различимые полосы пыли, которые загораживают свет более удаленных звезд.

Млечный Путь и скопление NGC 3532

Широкоугольный снимок области неба вокруг скопления NGC 3532. Изображение смонтировано из фотографий цифрового обзора неба Digitized Sky Survey 2. Яркая звезда внизу слева — х Киля, очень яркий желтый гипергигант, расстояние до которого от Земли примерно в пять раз больше, чем до скопления. Это одна из самых далеких от нас звезд, видимых невооруженным глазом. Подложку снимка составляют россыпи звезд Млечного Пути. Фото: ESO/Digitized Sky Survey 2/Davide De Martin

Скопление было открыто французским астрономом Николя Луи де Лакайлем (Nicolas Louis de Lacaille) в Южной Африке в 1752 году. Неформальное название NGC 3532 – «Колодец Желаний», так как оно напоминает россыпь серебряных монет на дне водоема. Другое его название – «Футбольное Скопление» (овальная форма напоминает мяч для регби или американского футбола).

NGC 3532 покрывает на небе участок, почти вдвое превышающий размер диска полной Луны. Джон Гершель (John Herschel), который работал в Южной Африке в 1830-х годах, описал его как скопление, богатое двойными звездами, в котором ему удалось найти «несколько прекрасных звездных пар». Еще раз NGC 3532 вошло в историю как первый небесный объект, на который 20 мая 1990 года был направлен космический телескоп «Хаббл».