Далеко не секрет, что Плутон, некогда девятая планета Солнечной системы, очень далек. Он находится намного дальше от нас, чем внешние планеты — Марс, Юпитер, Сатурн и Уран. Большую часть времени Плутон находится также дальше от Земли, чем Нептун, восьмая по удаленности от Солнца планета Солнечной системы.

Однако ответить на вопрос «Какое расстояние от Солнца до Плутона?» не так-то просто. Дело в том, что Плутон движется вокруг нашего центрального светила не по круговой, а по вытянутой, эллиптической орбите. Поэтому в один период времени Плутон может находиться гораздо ближе к Солнцу (и к Земле!), чем в другой. Разница между минимальным и максимальным расстоянием до Солнца довольно существенна. В момент наибольшего сближения с Солнцем (такая точка орбиты называется перигелием) Плутон находится в 30 раз дальше от него, чем Земля. Когда же Плутон пересекает наиболее удаленную от Солнца точку своей орбиты (афелий), то находится в 49 раз дальше от звезды, чем наша планета.

Орбита Плутона

Орбита Плутона (обозначена латинской буквой P) гораздо более вытянута, чем орбиты больших планет Солнечной системы. Из-за этого Плутон в одни периоды времени бывает гораздо ближе к Солнцу, чем в другие.

Из-за такого разброса астрономы предпочитают рассматривать среднее расстояние от Солнца до Плутона. При этом под средним расстоянием подразумевается бо́льшая полуось эллиптической орбиты. В случае Плутона она равна 39,5 астрономических единицы (расстояний от Солнца до Земли).

Так как расстояние от Земли до Солнца равно 149,6 миллионов километров, можно легко вычислить и расстояние от Солнца до Плутона в километрах. В перигелии оно составляет 4 миллиарда 437 миллионов километров, а в афелии — 7 миллиардов 376 миллионов километров. Среднее расстояние от Солнца до Плутона — 5 миллиардов 906,5 миллионов километров.

(См. также расстояние от Земли до Плутона — оно несколько различается из-за того, что Земля также вращается по орбите вокруг Солнца и потому в течение года может быть дальше или ближе к Плутону, чем Солнце.)

Какое расстояние от Плутона до Солнца сейчас?

Относительно недавно Плутон прошел перигелий, ближайшую к Солнцу точку своей орбиты. Случилось это в 1989 году. В период с 1979 по 1999 годы он находился даже ближе к Солнцу, чем Нептун. В настоящее время карликовая планета удаляется от Солнца. Расстояние между Солнцем и Плутоном составляет 32,5 астрономических единицы или 4 миллиарда 860 миллионов километров и продолжает увеличиваться с каждым днем. Плутон продолжит удаляться от звезды вплоть до августа 2113 года, когда достигнет афелия.

Заметим, что упомянутые выше числа вряд ли дадут правильное представление о гигантском расстоянии между Плутоном и Солнцем. В конце концов, для обычного человека нет большой разницы между миллионом и миллиардом. Поэтому для наглядности представьте, что вы собрались добраться до Плутона… на автомобиле! Предположим, что вы едете день и ночь без остановок со скоростью 100 км/ч. Сколько времени потребуется вам, чтобы добраться до карликовой планеты? Без малого пять с половиной тысяч лет! За это время Плутон успеет совершить 22 оборота вокруг Солнца, а на Земле, вероятно, сменится не одна цивилизация.

Если вы соберетесь лететь к Плутону со скоростью пассажирского самолета (900 км/ч), то доберетесь до цели за каких-то 600 лет. Только ракета, летящая со скоростью свыше 10 километров в секунду, способна достичь Плутона за относительно небольшое время. Космическому аппарату «Новые горизонты», который в июле 2015 года станет первым рукотворным телом, достигшим этого небесного тела, понадобилось для этого свыше девяти лет.

Ниже расстояние от Солнца до Плутона приведены в астрономических единицах, километрах и световых часах (1 световой час равен 0,0001 светового года):

Расстояние от Солнца до Плутонаа. е.кмсветовых часов
Минимальное29,6584 436 837 0004 ч 6 мин
Максимальное49,3057 376 028 0006 ч 50 мин
Среднее (бо́льшая полуось орбиты)39,4825 906 507 000 5 ч 28 мин