Как известно, Земля движется вокруг Солнца по немного вытянутой или, говоря научно, эллиптической орбите. Зимой наша планета находится немного ближе к звезде, чем летом, притягивается Солнцем сильнее и потому движется по орбите немного быстрее. Из-за этого зима в северном полушарии Земли короче лета на несколько дней. Размеры Солнца тоже меняются в течение года, но для глаза это изменение совершенно не заметно.

В отличие от Земли и других больших планет Солнечной системы Плутон имеет гораздо более вытянутую орбиту. Во время перигелия Плутон подходит к Солнцу на расстояние 4,4 миллиарда километров, в афелии же удаляется от него на 7,4 миллиарда км. Такая большая разница между минимальным и максимальным расстоянием до Солнца влияет на температуру на поверхности карликовой планеты. Как бы эта температура ни была низка, но в момент приближения Плутона к Солнцу тепло звезды позволяет растопить часть азотного снега и создать вокруг Плутона разреженную атмосферу. Вблизи афелия азот вновь полностью вымерзает.

Расстояние между Землей и Плутоном меняется в несколько бо́льших пределах, чем расстояние от Солнца до Плутона, — от 4,2 до 7,5 миллиардов километров. Почему это так, легко понять, если мы вспомним, что Земля, как и Плутон, тоже движется по орбите вокруг Солнца. Когда Земля находится точно между Плутоном и Солнцем (на линии, соединяющей Плутон и Солнце), то расстояние может составлять от 4,2 до 7,2 миллиардов километров, в зависимости от того, в какой точке своей орбиты находится карликовая планета. Через полгода, когда Земля вновь окажется на линии Плутон-Солнце, но уже за Солнцем, расстояние может варьироваться от 4,6 до 7,5 миллиардов км.

В настоящее время (первая половина 2015 года) Плутон удален от Солнца на 32,48 астрономических единицы или на 4 миллиарда 860 миллионов километров. Следовательно расстояние от Земли до Плутона в ближайшие годы будет варьироваться от 4,71 миллиардов км до 5,01 миллиардов км, в зависимости от положения Земли на своей орбите. При этом можно расстояние от Плутона до Солнца можно считать более или менее постоянным, так как Плутон движется по собственной орбите очень медленно.

А каково расстояние до Плутона в световых годах? Световой год равен расстоянию, которое проходит свет, распространяющийся в вакууме, за год. Скорость света огромна и составляет примерно 300000 км/с, это значит, что за секунду свет успевает 7,5 раз облететь вокруг земного шара и почти преодолевает расстояние от Земли до Луны. Двигаясь с такой скоростью, свет, испущенный с Земли, доберется до Плутона за 5,5 часов или за 0,00062 световых года.