Последние полгода Dawn (в переводе с английского — «Рассвет») находился в состоянии гибернации, и вот теперь он открыл свои глаза — камеры, инфракрасные спектрометры и детекторы нейтронов и гамма-лучей, чтобы как следует подготовиться к встрече с астероидом Веста.

«На прошлой неделе мы осторожно «разбудили» три научных инструмента аппарата Dawn, которые все время пути к Весте — 3,5 года — тратили на сон, — сказал Роберт Мейс (Robert Mase), менеджер миссии Dawn. — Эта активность подтверждает, что Dawn подходит к близкому исследованию одного из последних неизученных тел в Солнечной Системе».

Последние три дня команда ученых и инженеров из США и Германии тестировали камеру аппарата и нашли ее состояние как отличное. Кроме того, они сделали апдейт программного обеспечения камеры. В ближайшие месяцы камера на зонде будет регулярно отправлять на Землю фотографии, необходимые для корректировки полета, а затем, по мере сближения с Вестой, начнет снимать поверхность астероида. Эти снимки на подлете положат начало систематическому картографированию поверхности Весты в надежде дать ответ на корень загадочной и богатой на события геологическую историю тела. Также камеры поищут у Весты спутники и возможно существовавшие в прошлом на поверхности астероида вулканы.

Dawn сфотографировал звезды

Это изображение звездного поля было сделано камерой аппарата Dawn 16 марта 2011 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Dawn — одна из интереснейших космических миссий последних лет, снаряженных НАСА. В задачу зонда входит встреча сразу с двумя объектами пояса астероидов — Вестой и Церерой. Веста — самый яркий астероид среди сотен тысяч, вращающихся между Марсом и Юпитером; в безлунные и темные ночи ее можно увидеть на небе невооружунным глазом. Церера с 2006 года стала карликовой планетой — это самое большое тело в поясе астероидов. Ее размеры составляют 970 на 930 километров.

Трудно было найти более интересные цели в поясе астероидов для исследования с помощью космических аппаратов. Два главных тела пояса астероидов непохожи друг на друга, но от того вызывают только большее любопытство. Церера имеет сферическую форму, отличающую ее от типичных астероидов. В ней сосредоточено почти треть массы всех астероидов пояса. Предполагается, что поверхность Цереры состоит из смеси водяного льда и гидративных материалов, таких как глина. А под поверхностью не исключается существование жидкой воды. Так это или нет предстоит выяснить зонду Dawn, который встретится с Церерой в 2015 году.

Пока же Dawn ждет встреча с Вестой, которая состоится этим летом. Веста имеет в отличие от большинства астероидов сложную историю, которая больше роднит ее с планетами. Правда неправильная вытянутая форма астероида не позволила астрономам отнести ее к карликовым планетам, однако это не помешает аппарату задержаться у Весты на год.