Прошедшая неделя прошла под знаками двух космических миссий НАСА, «Рассвета» и «Джуно». Если «Рассвет» сделал первые фотографии гигантского астероида Весты высокого разрешения, то второй начал путешествие к Юпитеру. И тому, и другому событию мы уделили достаточно внимания, однако, что касается Весты, «Рассвет» на основе фото астероида сумел слепить неплохое видео, на котором можно рассмотреть астероид-гигант с разных ракурсов.

Кстати говоря, в августе месяце Веста обещает быть очень яркой. Ее можно будет видеть на небе даже невооруженным глазом. Об этом пишет Эндрю Фазекас, и он же предлагает карты звездного неба для поиска Весты. Астероид можно найти в созвездии Козерога.

В остальном неделя выдалась не слишком интересной. И все же было одно событие, которое вызвало значительный резонанс. Им стала научная статья Корин Бэйлер-Джонс (Coryn Bailer-Jones), посвященная актуальной сегодня теме влияния падений метеоритов на эволюцию земной жизни. Статья, кстати, была опубликована в “Monthly Notices of the Royal Astronomical Society” аж 27 июня, но обсуждать ее бросились только сейчас. В чем причина? Прошел месяц, и народ, наконец, ее переварил?

Нибиру не прилетит

В 1980 году в журнале Science была напечатана статья лауреата Нобелевской премии, физика Луиса Альвареса и его сына, геолога Уолтера под названием «Внеземная причина вымирания на границе мелового и четвертичного периодов». В этой статье Альваресы выдвинули «метеоритную» теорию для объяснения загадочной гибели динозавров. Ученые представили веские доказательства тому, что примерно 60 миллионов лет назад на Землю упал довольно внушительный метеорит, который вызвал катастрофу планетарного масштаба.

Статья эта получила признание в научных кругах и широкую известность в обществе. С 80-х годов XX века ученые стали все больше внимания уделать теме катастроф в истории Земли и их влиянию на эволюцию жизни. Дополнительный импульс дали многочисленные датировки массовых вымираний видов, которые показывали, что эти события проходили на нашей планете с периодичностью около 50 миллионов лет (есть и меньшие оценки — вплоть до 13 миллионов лет). По всему выходило, что каждые 50 миллионов лет на Землю выпадал дождь из метеоритов или комет, который приводил к катастрофическим последствиям: на планете пробуждались вулканы, бушевали цунами и колоссальные пожары. Запыленная атмосфера пропускала меньше солнечного света и наступало глобальное похолодание в духе ядерной зимы.

метеоритный кратер в аризоне

Знаменитый Аризонский метеоритный кратер. На его склонах снимали фантастический фильм «Человек со звезды» с Джеффом Бриджесом в главной роли. Фото: National Map Seamless Viewer/US Geological Service.

Но что вызывало периодические дожди? Наилучшее объяснение состояло в том, что причиной их являлись регулярные возмущения в гигантском кометном облаке Оорта, окружающем Солнечную Систему. Возмущения эти могли быть порождены гравитационным влиянием массивного, но пока не обнаруженного далекого спутника Солнца. На роль тусклого спутника долгое время претендовала звезда-красный карлик, потом какое-то время нейтронная звезда. В 90-е годы им стал гипотетический коричневый карлик, а в самое последнее время — опять-таки предположительный планета-гигант. До сих пор не открытому объекту (чье существование ничем другим, кроме пресловутых периодических циклов вымирания видов, не было подтверждено) даже наградили собственным именем в честь богини возмездия Немезиды. Юпитероподобную планету-гигант окрестили Тюхе. А современные провозвестники конца света предпочитают ее называть Нибиру…

Но вот незадача, самые последние исследования показывают, что никакой периодичности в падении метеоритов нет! Вышеупомянутый Корин Бейлер-Джонс, профессиональный математик из института им. Макса Планка, работающий с методами машинного анализа больших массивов данных, исследовал возраст метеоритных кратеров с помощью статистических методов Бэйеса. Вкратце выводы его таковы: все наблюдавшиеся периодичности — не более чем артефакт при математической обработке данных.

Ведущие блоги отреагировали на статью большими постами. Пол Гилстер, автор авторитетного Centauri Dreams призывает математически подкованных читателей проверить с карандашом в руках правильность выводов Бейлера-Джонса. А Фил Плэйт из Bad Astronomy разжевывает новость читателям с нескрываемым удовлетворением. Его посыл читателям примерно таков: «Конец света, конец света! Шуму-то сколько подняли со своей Нибирой! А ведь я говорил, что никакого конца света не будет и бояться нечего»…

Престарелая комета разваливается на части

комета ван Несса

Комета ван Несса 5 августа 2011 года. Фото: G. Sostero, H. Blyth, N. Howes and E. Guido

Незабвенный Б. А. Воронцов-Вельяминов когда-то написал о кометах: видимое ничто. Точнее и не скажешь: уж и хвост кометы имеют знатный, на миллионы километров растянутый, и голову огромную, куда как больше Земли, и светятся ярко, так что иные экземпляры и днем умудрялись наблюдать… А присмотришься — весь спектакль-то производит малюсенькое ядрышко в десяток километров.

Мало того, кометы еще и хрупкие: того гляди, норовят развалиться на части. Не далее как 5 августа сей казус случился с кометой Ван Несса (213P/Van Ness). Наблюдая комету на 2-х метровом телескопе Фолкса, авторы кометно-астероидного блога обсерватории Реманцакко обнаружили в ее хвосте фрагмент, отмеченный на сделанной ими же фотографии. Похоже, что комета Ван Несса доживает последние деньки… Когда-то комета Биэлы, разделившись на глазах астрономов на две части, очень скоро перестала быть кометой, превратившись в метеорный поток…

Любопытно, что комета Ван Несса имеет аномальный пылевой хвост, направленный в противоположную сторону газовому:

Два хвоста кометы ван Несса. Фото: Фото: G. Sostero, H. Blyth, N. Howes and E. Guido

Транзит объекта HD 156846b: предложение Лафлина

Грег Лафлин (Greg Laughlin), признанный специалист по экзопланетам, блоггер и просто хороший человек, призывает астрономов-любителей поучаствовать в настоящей научной работе. Да не просто заняться рутиной, а побыть на самом острие современной астрономии и попробовать обнаружить транзит спутника у звезды HD 156846.

Объект с минимальной массой 10,45 масс Юпитера был открыт Женевской группой в 2007 году по измерениям лучевой скорости звезды HD 156846. Орбита HD 156846b необычайно вытянута и напоминает скорее орбиту кометы или звезды — ее эксцентриситет равен 0,848! Один оборот вокруг своей звезды HD 156846b совершает за 359 земных суток, то есть практически за год.

Вытянутая орбита HD 156846b в одном масштабе с орбитами планет Солнечной Системы от Меркурия до Марса.

Вытянутая орбита HD 156846b в одном масштабе с орбитами планет Солнечной Системы от Меркурия до Марса.

Проблема в том, что астрономы не могут определиться, что же они обнаружили — маломассивную звезду или планету. И все потому, что неизвестен наклон орбиты спутника к лучу нашего зрения. От этого зависит его действительная масса. Сейчас объект должен пройти как раз перед своей звездой, и весь вопрос в том, заслонит ли он часть света своей звезды или нет (звезда, кстати, очень похожа на Солнце). Если заслонит, то масса объекта чуть больше 10 масс юпитера, и это, несомненно, планета-супергигант. Если нет, неопределенность останется.

Грег Лафлин предлагает продвинутым любителям астрономии ощутить себя сопричастным большому открытию. Для этого надо в течение трех суток — 23, 24 и 25 августа — тщательно измерять блеск звезды. Цель — засечь падение блеска за счет прохождения перед ней спутника. Шанс на транзит всего один из двадцати. В случае оного звезда потускнеет совсем чуть-чуть, и для успеха мероприятия нужно обладать серьезным инструментарием и опытом подобных наблюдений. Тем не менее, попытаться стоит, уверен Лафлин.

Призыв опубликован в авторском блоге systemic.