О том, что проделана серьезная работа, свидетельствует и место публикации статей — Science один из самых авторитетных научных журналов, — и количество имен в заголовках исследований. Тщательный анализ образцов, собранных на дюне Rocknest почти год назад, привел к интересным результатам, хотя и не сенсационным.

Конечно, в первую очередь обратим внимание на присутствие воды в образцах, взятых с дюны Rocknest. Напомним, что внутрь Curiosity попал очищенный мелкозернистый материал — песок, пыль и грязь с поверхности песчаной гряды. Химический анализ показал, что по меньшей мере на 55% он состоит из кристаллических базальтов, а на 45% — из аморфных пород. В состав последних входит и вода. Общее количество воды в образцах равняется примерно 2% (по массе). В целом же состав материала оказался схож с вулканическим песком Гавайских островов.

места забора марсианского грунта

Места забора грунта с дюны Rocknest. Снимок сделан в октябре 2012 года. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Анализ изотопов показал, что поверхностный грунт на Марсе активно взаимодействует с атмосферой. Сам факт химического взаимодействия не слишком удивителен, ведь песок и пыль легко переносится ветром, а во время песчаных бурь может находиться в воздухе на протяжении месяцев. Удивляет активность, с которой грунт взаимодействует с газами из атмосферы.

Третий результат: наличие в грунте соединений хлора. Во время исследований один из образцов внутри Curiosity был нагрет до температуры 835°С. При такой температуре материал начал выделять различные газы, которые были проанализированы с помощью инструментов SAM на борту марсохода. Кроме прочих, нагретый грунт выделил соединения хлора и кислорода (хлораты или перхлораты), которые ранее были найдены только в районе северного полюса Марса. Детальный анализ показал и наличие в образцах карбонатных материалов, которые образуются в воде. Но последнее уже вряд ли кого-то может удивить — свидетельства о том, что на Красной планете в прошлом было много жидкой воды, получены неоднократно, в разных местах и разными аппаратами.

Последнее, на что хотелось бы обратить внимание, — поиск органических веществ в «поверхностном» грунте. Не секрет, что к подобным экспериментам публика особенно неравнодушна, ведь органические соединения указывают на возможность наличия жизни. Как мы помним, одна из основных научных задач марсохода — дать ответ на вопрос, могла ли на Красной планете существовать когда-либо жизнь, подобная земной.

Для решения этой сложной задачи Кьюриосити оснащен специальным оборудованием по сбору и исследованию грунта — первый среди марсоходов. В частности, на аппарате установлен только что упоминавшийся набор инструментов SAM (Sample Analysis at Mars), предназначенный для анализа твердых пород, атмосферы Марса и поиска органических соединений. В его состав входят газовый хроматограф, масс-спектрометр и лазерный спектрометр. Все вместе они образуют серьезную химическую лабораторию, позволяющую всесторонне проанализировать состав марсианского реголита, и, в частности, выделить в нем даже следовые количества органических соединений.

В составе образцов с Rocknest такие соединения были найдены. Но их количество было столь ничтожным, что исследователи не рискнули утверждать их марсианское происхождение. Согласно пресс-релизу НАСА, «вполне вероятно, что они образовались во время высокотемпературных экспериментов, когда тепло разложило перхлораты в образцах с выделением кислорода и хлора, которые затем прореагировали с земными органическими соединениями, уже присутствовавшими в инструменте SAM». Ясно, что полностью стерильной не может быть ни одна лаборатория: следовые количества земной органики могли быть привезены с Земли.

Марсоход Curiosity возле дюны Rocknest рядом с местом забора грунта. Фото: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems

Значит ли это, что органических веществ в марсианском грунте нет? Ученые не уверены. Чтобы внести ясность в этот вопрос, они намерены поставить другой эксперимент с помощью SAM. В лаборатории на борту Curiosity имеются заполненные жидкостью чашки с химикатами, которые могут реагировать с органическими молекулами, если они присутствуют в образцах почвы. Поскольку эти реакции протекают при низких температурах, наличие перхлоратов не будет препятствовать обнаружению марсианских органических соединений.

Смотрите также последние новости по теме марсохода Curiosity, фото и видео.