Сверхновые звезды — одно из самых грандиозных и величественных явлений во Вселенной. Они появляются неожиданно, за несколько суток увеличивая светимость в миллионы раз, а затем плавно, в течение 1-2 лет, угасают. По крайней мере целый класс сверхновых звезд представляет собой конечную стадию эволюции массивных звезд-гигантов, таких, как Денеб или Эта Киля, ядра которых, исчерпав запасы «горючего», схлопываются в нейтронную звезду или черную дыру, а внешняя оболочка — разлетается в пространстве в результате мощнейшего взрыва.

В далеком прошлом люди не раз становились свидетелями появления на небе ярких сверхновых. Звезды-гостьи зафиксированы в китайских хрониках, их внимательно наблюдали великие астрономы дотелескопической эпохи — Тихо Браге в 1572 г. и Иоганн Кеплер в 1604 г.

К сожалению, за 410 лет, минувших со вспышки Сверхновой Кеплера, астрономы больше не наблюдали сверхновые в Млечном Пути, а потому вынуждены довольствоваться наблюдениями сверхновых звезд в далеких галактиках. Последняя более или менее близкая вспышка (SN 1987A) произошла в галактике-спутнике Млечного Пути, Большом Магеллановом Облаке, в 1987 году, на расстоянии около 150 тысяч световых лет от Земли.

Но астрономы не теряют надежды изучить сверхновую поближе, в нашей Галактике. Они уже отобрали несколько кандидатов, готовых, по их мнению, взорваться в ближайшее время. По своим характеристикам эти звезды похожи на звезду-прародительницу взрыва 1987 года.

Среди них особое внимание ученых привлекает звезда [SBW2007] 1 или, сокращенно, SBW 1 — голубой сверхгигант в созвездии Киля. Замечательный снимок этого объекта получил космический телескоп «Хаббл».

Как выглядит будущая сверхновая звезда?

Звезда голубой сверхгигант SBW 1 и сброшенная ею оболочка. Фото: ESA/Hubble & NASA/Nick Rose

Звезда SBW 1 находится в центре снимка, окруженная двойным пурпурным колечком. Звезда и облако вместе похожи на космическое око, вглядывающееся в мировое пространство. Вместе с тем оно кажется очень далеким: перед ним простирается тонкая газовая вуаль, занимающая весь снимок. Это — северная оконечность грандиозной туманности Киля, расположенной в 7500 световых лет от Земли и в центре которой находится знаменитая звезда Эта Киля. Между тем, астрономы выяснили, что SBW 1 находится почти в 3 раза дальше, чем туманность Киля, на расстоянии 20000 световых лет от нас!

Первоначально SBW 1 была в двадцать раз массивнее нашего Солнца, но в настоящее время значительная часть ее вещества потеряна. Собственно, она и образует туманность вокруг звезды — остаток далекой эпохи пульсаций, когда SBW 1 сбрасывала с себя внешние слои с помощью яростного звездного ветра, дувшего с ее поверхности.

Почему астрономы считают, что звезда взорвется сверхновой в ближайшем будущем? Дело в поразительном сходстве SBW 1 со звездой, породившей сверхновую 1987 года. Обе звезды находятся в схожем космическом окружении, в регионах HII, обе имеют одинаковый возраст, одинаковые светимость и массу. Более того, даже выброшенные газовые кольца у обоих объектов имеют одинаковый возраст, размеры и скорость расширения!

Короче говоря, хотя подозреваемый еще и не совершил преступления, собранные улики позволяют однозначно утверждать, что вот-вот совершит. Конечно, понятие «вот-вот» в астрономии порой бывает весьма растяжимым, но некоторые астрономы уверены, что взрыв SBW 1 произойдет при нашей жизни — в ближайшие 20-30 лет. Жаль только, что на нашем небе яркая сверхновая не будет видна, ведь она находится в южном созвездии Киля.