Полярная, наверно, самая знаменитая звезда на небе. Всеобщую известность Полярной принесло ее особое положение на небе — эта звезда практически неподвижна в любое время года и суток. В то время как другие звезды описывают суточные круги, многие звезды восходят и заходят, Полярная видна всегда — и всегда находится в одном и том же месте неба.

Секрет Полярной прост: эта звезда, так уж случилось, находится вблизи места проекции земной оси на небесную сферу. Земля вращается вокруг своей оси, и мы видим отражение этого в суточном движении звезд. Как каждый предмет на Земле за сутки описывает в пространстве круг тем больший, чем ближе к экватору он расположен, так и звезды описывают суточные круги вокруг небесной оси, вокруг Полярной.

Снимая небо на фотокамеру, мы можем проследить за суточным движением звезд. Для этого нужно закрепить камеру неподвижно на штативе и поставить длительную выдержку. Снимок с минутной экспозицией уже покажет звезды в виде крошечных черточек, а пятнадцатиминутные снимки позволят увидеть, что звездные пути представляют собой дуги окружностей, которые тем больше, чем дальше звезда находится от небесного полюса. Этот снимок получен в Австралии, в южном полушарии Земли. Следовательно, в данном случае мы смотрим в направлении южного полюса мира. Фото: Fabian Neyer

Снимая небо на фотокамеру, мы можем проследить за суточным движением звезд. Для этого нужно закрепить камеру неподвижно на штативе и поставить длительную выдержку. Снимок с минутной экспозицией уже покажет звезды в виде крошечных черточек, а пятнадцатиминутные снимки позволят увидеть, что звездные пути представляют собой дуги окружностей, которые тем больше, чем дальше звезда находится от небесного полюса. Этот снимок получен в Австралии, в южном полушарии Земли. Следовательно, в данном случае мы смотрим в направлении южного полюса мира. Фото: Fabian Neyer

Неподвижность Полярной звезды помогала на протяжении веков мореплавателям, путешественникам, купцам и охотникам ориентироваться на местности и узнавать время. Название звезды настолько прочно проникло в обиход, что многие люди знают эту звезду, но, не имея понятия, чем она заслужила известность, полагают, будто это самая яркая звезда на небе.

Это, конечно, не так. Полярная — скромная звезда второй звездной величины, ее блеск примерно равен блеску звезд ковша Большой Медведицы. В большом городе из-за засветки часто бывает трудно найти Полярную на небе. А как было бы здорово, если бы земной полюс отмечала по-настоящему яркая звезда вроде Капеллы, Сириуса или Бетельгейзе!

Впрочем, жителям южного полушария Земли повезло еще меньше, ведь поблизости от южного полюса небесной сферы нет вообще ни одной мало-мальски заметной звезды! Путешественники прошлого, оказавшиеся в южном полушарии Земли, были вынуждены ориентироваться по созвездию Южного Креста, который располагается от южного полюса примерно на том же расстоянии, что и ковш Большой Медведицы от северного.

Разумеется, описанная нами картина была такой не всегда. Во-первых, полюса Земли, пусть и очень медленно, зато непрерывно перемещаются по небу, описывая круг диаметром около 60° за 25800 лет. Это явление, названное предварением равноденствий (или «прецессией» по-латыни), открыл великий древнегреческий астроном Гиппарх во II веке до нашей эры. Оказывается, Земля вращается вокруг своей оси, а ось — очень медленно! — сама описывает конусы, подобно волчку! Во-вторых, звезды, хотя и кажутся нам неподвижно «закрепленными» на небе, на самом деле перемещаются в пространстве и, соответственно, на небе. Движение звезд совершенно незаметно за короткий отрезок человеческой жизни, но если время измерять тысячелетиями, то ситуация оказывается совершенно иной!

круг прецессии

Круг прецессии. Земная ось совершает один оборот за 26 тысяч лет. 2000 лет назад ближе всего к северному полюсу мира была звезда Кохаб (или бета Малой Медведицы), еще через 2000 лет полюс мира подойдет к звезде Эрраи (гамма Цефея). А еще через 12000 лет — к яркой звезде Вега. Рисунок: Большая Вселенная

И вот оказывается, что благодаря прецессии Полярная звезда стала таковой всего лишь около двух тысяч лет назад, а до этого ее роль на нашем небе выполняла гораздо более слабая звезда Тубан из созвездия Дракона. 12 тысяч лет назад роль Полярной играла на нашем небе Вега.

Но и в южном полушарии Земли беззвездный полюс был таким не всегда — и не всегда будет! Примерно через 12 тысяч лет благодаря прецессии на расстояние около 10° к южному небесному полюсу подойдут сразу две самые яркие звезды ночного неба — Сириус и Канопус! Только представьте себе картину звездного неба, в которой две ярчайшие звезды в любое время года и суток находятся высоко над головой!

Сириус — полярная звезда

Через несколько десятков тысяч лет у южного небесного полюса расположатся сразу две ярчайшие звезды ночного неба — Сириус и Канопус! Рисунок: Stellarium

Но и это еще не все, ведь Сириус также имеет значительное собственное движение, смещаясь на 0,5° к югу за 1800 лет (это соответствует видимому размеру Луны на небе). Согласно расчетам, примерно через 64 тысячи лет Сириус — в результате прецессии и собственного перемещения по небу — подойдет к южному небесному полюсу на 1,6°, став фактически самой настоящей Полярной звездой! Любопытно, что в это же время Сириус максимально близко сблизится с Землей, а значит его блеск еще больше вырастет — с -1,47m до -1,64m!

Конечно, жители северного полушария Земли не увидят этого великолепия, зато их взору откроются невидимые сейчас созвездия Центавра и Южного Креста.