Одним из самых удивительных открытий, которые сделали астрономы в течение последнего века, стало обнаружение галактик. Оказывается, звезды не хаотично разбросаны в пространстве тут и там — они живут огромными конгломератами, семьями, насчитывающими миллионы и миллиарды светил. Эти конгломераты подобны островам в океане безбрежного пространства. Их мы и называем галактиками. Между ними почти нет звезд — лишь очень разреженный газ да таинственная темная материя находятся между галактиками.

Несмотря на то, что во Вселенной многие сотни миллиардов галактик, для наблюдения большинства из них нужны очень мощные телескопы — слишком уж далеко они расположены. А можно ли увидеть галактики невооруженным глазом?

Можно — но всего лишь несколько штук. Невооруженному глазу галактики представляются в лучшем случае слабыми туманными пятнышками. Глядя на них, трудно поверить, что слабое свечение приходит от многих миллиардов звезд!

Но все-таки одна галактика видна более или менее неплохо! Сегодня уже не многие могут похвастать тем, что воочию видели Млечный Путь, ведь яркое небо городов не способствует астрономическим наблюдениям. Между тем Млечный Путь — ближайшая к нам галактика. Точнее, это наша галактика, звездная система, членом которой является Солнце и внутри которой мы находимся. Все звезды, которые мы способны увидеть на небе невооруженным глазом, принадлежат Млечному Пути.

млечный путь

Млечный Путь в сельской местности представляет собой незабываемое зрелище! Фото: Сергей Телкин

Осенними вечерами полоска Млечного Пути пересекает горизонт с северо-востока на юго-запад, проходя через зенит. Если у вас есть возможность выбраться в неосвещенную фонарями местность, вы сможете наблюдать Млечный Путь сразу же, как только ваши глаза адаптируются к темноте. Мы можем видеть только часть Млечного Пути; другая находится под горизонтом и видна только в южном полушарии Земли.

Где-нибудь в Австралии или Новой Зеландии рядом с Млечным Путем можно заметить два туманных облачка. Астрономы прошлого сравнивали их с оторвавшимися клочьями Млечного Пути. Их название — Большое и Малое Магеллановы Облака. Это тоже галактики — небольшие спутники нашей. Видны они достаточно ясно, потому что находятся относительно близко, на расстоянии около 100 тысяч световых лет.

А у нас, жителей умеренных северных широт, есть Туманность Андромеды. Так называется ближайшая к Млечному Пути крупная галактика. Расположена она в 25 раз дальше, чем Магеллановы облака и потому не такая яркая и заметная. Все же при наличие кое-какого опыта Туманность Андромеды можно наблюдать на небе даже небольших городов! Глазу эта галактика представляется как небольшое, размером с треть лунного диска, вытянутое пятнышко света. Конечно, чтобы увидеть его, наблюдать нужно в темном месте (например, в парке) и обязательно безлунной ночью.

туманность Андромеды

Туманность Андромеды отлично видна на осеннем небе слева от квадрата Пегаса. Рисунок: Stellarium

Хотя внешний вид Туманности Андромеды весьма невзрачен, не стоит забывать, что, глядя на нее, мы наблюдаем свет, идущий примерно от триллиона звезд и преодолевший более двух с половиной миллионов лет пути!

галактика М31

На снимках с многочасовой экспозицией Туманность Андромеды предстает роскошной спиральной галактикой. Фото: Andrea Demarchi

Итак, средний человек темной и прозрачной ночью в состоянии увидеть на небе 4 галактики, включая нашу собственную. Это все?

Наблюдение других галактик возможно, но лишь при идеальных атмосферных условиях в исключительно темных местах, например, высоко в горах. Немаловажную роль играет и острота зрения. Все остальные галактики видны на пределе возможностей зрения как исключительно тусклые пятнышки света. Таковы, например, Галактика Треугольника в одноименном созвездии и галактика Боде (М 81) в Большой Медведице. Их можно пересчитать на пальцах одной руки.