Вы никогда не задумывались, как выглядело бы звездное небо, если бы наше Солнце входило в состав звездного скопления? Каждую ночь перед нами открывалась бы фантастическая картина — сотни звезд, по яркости сравнимые с Сириусом или даже с ослепительной Венерой, сияли над нашей головой, затмевая свет далеких звезд и галактик. А какой была бы картина, окажись мы внутри скопления Арки, самого компактного рассеянного звездного скопления из известных?

Ниже представлена новая фотография скопления Арки, полученная на космическом телескопе «Хаббл».

Скопление Арки в Стрельце

Скопление Арки — самое компактное и одно из самых густонаселенных звездных скоплений из известных. © NASA & ESA

Расположенное почти в самом центре Млечного Пути, скопление Арки настолько плотное, что в области пространства, эквивалентному расстоянию от Солнца до ближайшей звезды (тройной системы Альфа Центавра) поместилось бы 100000 звезд! Но скопление Арки, конечно, не столь велико; оно имеет поперечник менее 1 светового года, и в его состав входит около 150 звезд. Это очень горячие, массивные и одни из самых ярких звезд Галактики, принадлежащие к спектральному классу О. Только представьте небо на планете одной из звезд скопления! Опустится ли ночь на такой планете, или суммарное свечение десятков солнц создаст эффект сумерек?..

Звезды, входящие в состав скопления Арки, очень молоды; их возраст оценивается в пределах от 2 до 4 миллионов лет. По космическим меркам они сущие младенцы! Эволюционируют такие звезды очень быстро. В течение нескольких миллионов лет они должны полностью израсходовать запасы ядерного топлива и вспыхнуть сверхновыми. Вещество звезд разлетится по космическому пространству, насытив его тяжелыми элементами — углеродом, азотом, кислородом и железом.

Но успеют ли они взорваться звезды Арки?

Удивительное скопление ждет, судя по всему, не менее удивительная судьба. Оно находится всего в сотне световых лет от сверхмассивной черной дыры, обитающей в центре нашей Галактики. Столь близкое соседство опасно для любого космического тела, что уж говорить о таком «рыхлом» и слабо связанном объекте, как рассеянное скопление! Вращаясь по орбите вокруг черной дыры, скопление Арки постепенно разрушается под воздействием ее притяжения. Первым отреагировал на присутствие массивного тела разреженный межзвездный газ. В рентгеновском диапазоне астрономы наблюдают отходящие от скопления дуги и арки, представляющие из себя раскаленные до 60 миллионов градусов облака газа. Именно они дали название скоплению.

Звездное скопление Арки расположено в созвездии Стрельца на расстоянии 25000 световых лет от Земли. Несмотря на большую яркость, его нельзя увидеть невооруженным глазом. Дело в том, что видимый свет, идущий от скопления, по пути к Земле полностью перекрывается гигантскими облаками пыли. Поэтому изучать этот объект можно лишь в инфракрасном, рентгеновском или радиодиапазонах спектра. Представленное выше изображение была составлено из снимков, сделанных в ближнем инфракрасном свете на длинах волн 1,27, 1,39 и 1,53 мкм.