Удивительное свойство света — распространение с конечной постоянной скоростью — дает астрономам уникальную возможность изучать историю Вселенной в реальном времени. Заглядывая в глубь космоса, ученые одновременно заглядывают в глубь веков. Например, наблюдая за галактиками на разных расстояниях от Земли, астрономы способны делать обоснованные выводы об их эволюции.

Сегодня известно, что одной из главных движущих сил в эволюции галактик являются процессы взаимодействия и слияния галактик. В частности, благодаря столкновениям и последующим слияниям образуются, вероятно, гигантские эллиптические звездные системы. Проследить детально за событиями, сопровождающими слияние столкнувшихся галактик было бы очень интересно, однако в распоряжении астрономов не так много подобных звездных систем, достаточно близких, чтобы их можно было рассмотреть подробно.

Одна из таких систем — пара взаимодействующих галактик NGC 3921, расположенная в созвездии Большой Медведицы на расстоянии 270 миллионов световых лет от Земли. На фотографии, полученной на космическом телескопе «Хаббл», пара предстает в виде причудливо изогнувшихся арок и дуг, разбросанных вокруг сохраняющего компактность центра. Эти петли и дуги состоят из звезд, пыли и газа.

сливающиеся галактики NGC 3921

Сливающаяся пара галактик NGC 3921 в созвездии Большой Медведицы. © ESA/Hubble & NASA

NGC 3921 — пара взаимодействующих галактик, находящаяся на поздней стадии слияния. Наблюдения показывают, что обе галактики были примерно одинаковой массы и столкнулись около 700 млн лет назад. На снимке хорошо видно, как изменилась форма и структура — хвосты и петли типичный признак слияния, а столкнувшиеся галактики уже не различимы по отдельности.

Разумеется, подобное столкновение не могло не вызвать всплеск звездообразования. Наблюдения «Хаббла» показывают, что в самом центре этой галактической пары образовались более 1000 ярких молодых звездных скоплений.