Каждый год астрономы наблюдают десятки комет, однако в большинстве своем они настолько слабы, что следить за ними можно, только фотографируя небо через мощные инструменты. Комет, доступных для визуальных наблюдений в бинокль или небольшой любительский телескоп, в год бывает всего одна-две. Еще реже мы становимся свидетелями появления действительно ярких комет, заметных невооруженным глазом. Последняя такая комета (комета Лавджоя) достаточно неожиданно появилась на небе южного полушария в конце 2011 года.

И вот наступил 2013 год, год во многом необычный, так как, судя по всему, он принесет целых три заметных кометы! Собственно, две из них, кометы C/2011 L4 (PanSTARRS) и C/2012 F6 (Lemmon), уже появились. До недавнего времени они красовались вместе на небе южного полушария Земли. Возможно, для невооруженного глаза зрелище было не слишком впечатляющим (блеск комет бо́льшую часть месяца не превышал 5m), однако уже в бинокль можно было детально рассмотреть сложную структуру комет. А на широкоугольных фотоснимках с большой экспозицией мы имели возможность лицезреть совершенно фантастическую картину.

Две замечательные кометы — C/2011 L4 PanSTARRS (внизу) и C/2012 F6 Lemmon (вверху) — на небе южного полушария Земли. Это фото получено получено в конце февраля, когда обе кометы почти достигли максимума блеска. Комета PanSTARRS находится низко над горизонтом, приближаясь к перигелию. Комета Lemmon видна гораздо выше, у нее наблюдается тонкий и длинный ионный хвост, светящийся зеленоватым. Фото: Юрий Белецкий/ESO

В это время впору было позавидовать жителям южного полушария Земли, которым неизменно достаются ярчайшие кометы последних лет.

Но вот наступил март, и одна из двух длиннохвостых красавиц, комета 2011 L4 (PanSTARRS) перебралась к нам, в северное полушарие. 10 марта она прошла перигелий, и начала удаляться от Солнца — в пространстве и на небе Земли. Начиная с 13 марта хвостатая гостья стала видна на западе в лучах вечерней зари. Пока период ее видимости невелик — комета заходит за горизонт примерно через 2 часа после захода Солнца, — однако с каждым днем условия ее видимости улучшаются. Правда, и комета становится тусклее, так что всем, кто хотел бы увидеть ее собственными глазами, следует поспешить.

Давайте посмотрим, что из себя представляет комета и где ее искать?

Комета C/2011 L4 (PanSTARRS)

Комета C/2011 L4 была открыта в июне 2011 года в рамках масштабного телескопического обзора неба PanSTARRS («система телескопов панорамного обзора и быстрого реагирования», расположенная на Гавайях). В момент открытия яркость кометы составляла 19m, то есть примерно в сто раз меньше блеска объектов, доступных для наблюдений в небольшие любительские телескопы.

После вычисления орбиты кометы стало ясно, что 2011 L4 может стать одной из самых заметных комет последнего времени. Согласно первым оценкам блеск ее должен был достичь 0m в момент прохождения перигелия 10 марта 2013 года. Позже появились предположения, что блеск может вырасти до -4m, то есть сравняться с блеском Венеры!

Первое фото кометы C/2011 L4 (PanSTARRS), полученное на телескопе Pan-STARRS 1. Если бы не указующая стрелка, мы бы вряд ли распознали в этом практически не отличимом от звезд пятнышке света комету. На момент открытия комета имела 19 зв. величину. Фото: Institute for Astronomy/University of Hawaii/Pan-STARRS

Но до перигелия было еще далеко. Блеск кометы рос постепенно. В мае 2012 года он достиг 13,5m, в ноябре комета стала доступной для визуальных наблюдений в небольшие телескопы. Наконец, в начале февраля 2013 года блеск C/2011 L4 достиг 6m; начиная с 7 февраля стали поступать сообщения о наблюдениях кометы невооруженным глазом.

В это время комета приближалась не только к Солнцу, но и к Земле. 5 марта 2013 года расстояние между C/2011 L4 и Землей стало минимальным и составило 1,09 а. е. (163 миллиона км), вскоре комета миновала перигелий. Главный вопрос — каков же будет максимальный блеск кометы — решился в пользу «умеренной» версии: достигнув ~0m, C/2011 L4 (PanSTARRS) явно не дотянула до оптимистических -4m, но вместе с тем посрамила скептиков, которые полагали, будто в северном полушарии комета будет практически не видна.

Впрочем, в момент максимального блеска наблюдать C/2011 L4 было очень трудно, так как комета терялась в лучах Солнца. Только космическая обсерватория STEREO, изучающая Солнце, справилась с нелегкой задачкой. На видео ниже мы видим прохождение кометы C/2011 L4 (PanSTARRS) вблизи от Солнца в момент коронального выброса массы. (Солнце находится слева за пределами кадра.)

Комета C/2011 L4 (PanSTARRS): интересные факты

  • Анализ орбиты показывает, что комета прилетела с далеких окраин Солнечной системы, из области, называемой облаком Оорта. Облако Оорта — это резервуар ледяных кометных тел, находящийся от нас на колоcсальном расстоянии — около 1 светового года. Гигантской сферой окружает облако планеты и Солнце; сформировано оно из «строительного мусора», оставшегося со времен образования Солнечной системы.
  • Комета C/2011 L4 (PanSTARRS) прилетела к нам в первый раз. Миллионы лет путешествовало это древнее космическое тело к Солнцу, и вот, наконец достигло внутренних областей Солнечной системы. Тепло и жар звезды начал испарять лед и газы, пребывавшие до этого в неизменном состоянии миллиарды лет. Что заставило комету «сняться» со своего места и отправиться в долгий путь к Солнцу? Какое событие нарушило хрупкое гравитационное равновесие в облаке Оорта? Возможно, близкий пролет соседней звезды, а может быть взаимодействие с другими ледяными телами — мы можем только гадать.
  • После сближения с Солнцем комета C/2011 L4 не покинет Солнечную систему. Расчеты показывают, что орбита кометы — высокоэллиптическая, с периодом порядка 106000 лет. Именно через столько лет хвостатая гостья вновь окажется во внутренних областях Солнечной системы. Нам, однако, от этого не легче: ни мы, ни наши потомки ее больше не увидят.
  • Во время перигелия 10 марта комета прошла на расстоянии 45 миллионов км от Солнца или 0,3 а. е. — ближе, чем находится планета Меркурий.

Наблюдаем комету 2011 L4 (PanSTARRS)

Комета C/2011 L4 PanSTARRS и молодая Луна в небе 12 марта 2013 года. Фото: Josh Knutson

Итак, вот уже несколько дней комета C/2011 L4 (PanSTARRS) доступна для наблюдений в средних и северных широтах. Блеск кометы в настоящий момент оценивается в 2,5m, то есть равен примерно блеску звезд ковша Большой Медведицы. Казалось бы, такую яркую комету легко отождествить на небе, однако это не совсем так. Во-первых, C/2011 L4 еще не успела как следует «разойтись» с Солнцем, и потому видна в течение всего часа-полутора после захода звезды на фоне светлого сумеречного небе. Во-вторых, даже и в это время комета находится низко над горизонтом, что может помешать увидеть ее жителям крупных городов, где горизонт часто сильно запылен и закрыт близлежащими строениями.

И все же для тех, кто твердо намерен отыскать комету, попробуем кратко ответить на некоторые часто задаваемые вопросы.

Как найти комету PanSTARRS? Куда смотреть? Когда смотреть?

Чтобы найти комету, потребуется чистый западный и северо-западный горизонт, свободный от деревьев, зданий и пр. Наблюдения имеет смысл начинать через полчаса после захода Солнца. В это время на западе пылает вечерняя заря, а над головой появляются первые звезды.

Начните внимательно осматривать небо над зарей. Высота кометы над горизонтом в это время составляет порядка 10°. Примерно такой угол отмеряет на небе кулак вытянутой руки. Здорово, если в вашем распоряжении есть хотя бы бинокль — это значительно упростит задачу. Так, автор этой статьи вначале отождествил комету в бинокль, а уже потом заметил и простым глазом.

Общая видимость кометы составляет примерно 1-1,5 часа. Последние 30 минут видимости комета находится очень низко над горизонтом, успевая сместиться при этом на 15° к северу. Фон неба становится достаточно темным, чтобы попытаться увидеть гостью невооруженным глазом. Комета предстанет в виде небольшого — 1/4 градуса — пятнышка, вытянутого в направлении от Солнца. Но… лишь при наличии хорошего зрения и прозрачного неба у горизонта.

Путь кометы C/2011 L4 (PanSTARRS) на фоне звезд в ближайшие недели. Запад отмечен буквой З. Время — около 10 вечера. Рисунок: Большая Вселенная/Stellarium

Как комета выглядит в бинокль или телескоп?

Даже небольшой бинокль с объективом порядка 30 мм (не говоря уже о более крупных инструментах) даст прекрасные изображения кометы. Комета обладает небольшой, но яркой головой и довольно широким хвостом, яркость которого в центре падает быстрее, чем по краям. Визуально длина хвоста 2011 L4 примерно в полтора раза меньше видимого размера Луны. Со стороны комета напоминает по форме след от летящей на большой высоте ракеты.

Как долго будет видна комета 2011 L4 (PanSTARRS)?

С каждым днем комета поднимается на нашем небе все выше. Как следствие период ее видимости увеличивается день ото дня. Однако, как мы уже писали выше, одновременно с этим падает ее блеск. К началу апреля яркость упадет примерно до 5,5m, после чего 2011 L4 скроется от невооруженного глаза. К началу мая яркость уменьшиться уже до 9m, а к началу июня — до 10-11m. С этого времени комета перестанет быть доступной для большинства любительских телескопов.

Комета C/2011 L4 PanSTARRS все еще видна невооруженным глазом по вечерам низко над западным горизонтом. Сейчас комета удаляется и от Земли, и от Солнца. Блеск ее падает, и вскоре космическую странницу можно будет обнаружить только с помощью бинокля или телескопа. Фото: Chris Cook/APOD