В мире галактик астрономы встречают самые разные экземпляры: роскошные спирали с правильными и яркими ветвями, огромные эллиптические галактики, окруженные сотнями шаровых звездных скоплений, линзообразные звездные системы, похожие на летающие тарелки из фантастических рассказов. Но далеко не все галактики яркие, необычные и большие. Просто в фокус внимания астрономов, как правило, попадают необычные, чем-то отличающиеся от прочих, звездные системы.

Небольшая спираль NGC 4102, очевидно, не принадлежит к эталонным представителям данного типа галактик. Ее спиральные ветви сильно закручены, яркое ядро в центре окружают массивные облака межзвездной пыли.

Галактика NGC 4102 в созвездии Большой Медведицы. © ESA/Hubble, NASA and S. Smartt (Queen's University Belfast)/Renaud Houdinet

NGC 4102 находится в созвездии Большой Медведицы на расстоянии около 70 миллионов световых лет от Земли. Она принадлежит к классу LINER-галактик; аббревиатура LINER расшифровывается как low-ionization nuclear emission-line region, или, в переводе, области излучения линий низкой атомной ионизации. За этим сложным для простого уха термином скрывается простой факт: ядро NGC 4102 излучает определенные типы излучения, в ​​частности, излучение слабо ионизированных (потерявших один или несколько электронов) или нейтральных атомов некоторых элементов. Но даже в этом смысле NGC 4102 не является уникальной — около трети всех близлежащих галактик, как считается, являются LINER-галактиками.

Многие подобные галактики содержат области интенсивного звездообразования. Считается, что это будет неразрывно связана с их центрами, но вопрос, как именно, — загадка для астрономов. То ли регионы звездообразования служат источником топлива, которое порождает LINER-активность ядра галактики, то ли, наоборот, активность ядра служит катализатором рождения новых звезд. NGC 4102 действительно имеет очаги звездообразования в направлении к центру галактики, очаги, в которых звезды рождаются гораздо активнее, чем в обычной галактике. Эти зоны формирования звезд находятся в пределах небольшого вращающегося диска, около 1000 световых лет в поперечнике и массой около трех миллиардов раз масс Солнца.