Наша Галактика, Млечный Путь, входит в состав группы галактик, которая называется Местная группа. Помимо спутников Млечного Пути, таких как Магеллановы Облака, в группу входит еще одна крупная галактика, туманность Андромеды, одна средняя, туманность в Треугольнике (М33), и с полсотни карликовых галактик.

Одна из таких карликовых галактик, Лев А, изображена на фото, сделанном при помощи космического телескопа им. Хаббла.

галактика Лев А

Карликовая галактика Лев А, расположенная на расстоянии 2,5 миллионов световых лет от Земли. © ESA/Hubble & NASA

Глядя на этот снимок, может возникнуть вопрос: ну и где же, собственно, галактика? Которая из них? Та, что видна внизу фотографии, или одно из двух крошечных пятнышек в верхней части снимка? Мы так привыкли к изображениям роскошных спиралей или крупных эллиптических галактик, что часто забываем важный факт: галактики — это прежде всего пустота. Даже самые яркие, самые крупные галактики, прозрачны. Иллюзия плотности создается благодаря несовершенству приборов, регистрирующих свет: яркие звезды галактик засвечивают поле вокруг себя и не дают распознать гораздо более слабый свет лежащих за ними объектов.

Так где же галактика? Она занимает весь снимок. Да-да, все эти зернышки звезд и образуют карликовую галактику Лев А (за исключением двух звезд с лучами, которые принадлежат нашей галактике). Спиральные и овальные пятнышки — гораздо более далекие галактики, просвечивающие сквозь Лев А. Всего в состав галактики Лев А входит несколько миллионов звезд, расположенных не очень близко друг к другу (шаровые звездные скопления, например, кажутся гораздо более плотными и непрозрачными).

Лев А находится в созвездии Льва на расстоянии около 2,5 миллионов световых лет от Земли. На таком расстоянии крупные телескопы позволяют изучать в галактиках отдельные наиболее яркие звезды. Оказалось, что Лев А — довольно необычная галактика.

Во-первых, сделаем уточнение, что это одна из самых изолированных галактик в Местной группе — у нее нет спутников, как у Млечного Пути или туманности Андромеды. Во-вторых, как отлично видно на фото, галактика не имеет очевидных структурных особенностей, кроме того, что обладает сфероидальной формой. Все это говорит о спокойном прошлом галактики — она, по всей видимости, никогда не взаимодействовала с соседями по Местной группе. Тем не менее, в галактике в подавляющем большинстве преобладают сравнительно молодые звезды, что явленным весьма странным обстоятельством. Обычно карликовые галактики стары. Рождение звезд в них прекратилось давным-давно из-за того, что они имеют весьма ограниченные ресурсы газа. Если же в карликовой галактике наблюдаются молодые звезды, это является явным признаком взаимодействия с другой галактикой!

Около 90% звезд в галактике Лев А имеют возраст менее 8 миллиардов лет. Откуда в столь небольшой и изолированной галактике столько молодых звезд? Вопрос пока остается открытым.