Ближайшая к Земле планета Венера, за свою ослепительную красоту названная древними в честь богини любви, сегодня считается изученной гораздо хуже, чем другой наш сосед, Марс. В прошлом наблюдения в телескоп мало что давали: даже при большом увеличении Венера выглядела белым диском или серпом без существенных подробностей. В 1761 году, наблюдая прохождение Венеры по диску Солнца, наш выдающийся соотечественник Михаил Васильевич Ломоносов открыл у планеты плотную атмосферу, а дальнейшие наблюдения показали, что поверхность Венеры полностью скрыта под покровом облаков.

Вид ослепительно белых облаков (с поверхности планеты небо и облака выглядят оранжевыми!) ассоциировался у ученых с земными облаками, состоящими из водяного пара. Что было под облаками Венеры? Фантасты рисовали в своих произведениях влажный тропический мир, эволюционно отстающий от Земли на десятки и сотни миллионов лет — с вулканами, болотами и гигантскими ящерами, населяющими пышные джунгли.

Действительность оказалась намного суровее.

Исследования планеты с помощью космических аппаратов показали, что, во-первых, Венера имеет очень плотную атмосферу (давление на поверхности Венеры в 90 раз выше, чем на Земле!). Состоит она в основном из углекислого газа. Водяной пар, хотя и был найден в облаках, там отнюдь не главенствовал. Основной же «ингридиент» венерианских облаков — капельки мельчайшей серной кислоты.

Плотная атмосфера и несколько слоев облаков создают сильный парниковый эффект — это во-вторых. За счет парникового эффекта температура на поверхности Венеры достигает 500° и выше.

В-третьих, на Венере сухо. Понятно, что на поверхности жидкая вода существовать не может, но и водяных паров в атмосфере ученые почти не нашли. Никакие известные нам формы жизни в таких условиях не выжили бы.

Однако, мир фантастов оказался разбит не до конца. Радарные наблюдения показали, что на поверхности Венеры есть сотни вулканов — как и предполагали писатели. Правда, до самого последнего времени было неясно, насколько они активны, ведь разглядеть, что происходит под покровом облаков, очень трудно.

Действующий вулкан на Венере, взгляд художника. Рисунок: ESA/AOES

Как ни странно, ключ к решению проблемы предоставила сама атмосфера планеты. На орбите Утренней звезды вот уже шесть лет работает зонд Европейского космического агентства «Венера-экспресс». Все это время он ведет мониторинг верхних слоев атмосферы планеты, следя в том числе и за изменением ее химического состава. Так вот, наблюдения показывают, что за время работы космического аппарата в атмосфере Венеры резко упала концентрация сернистого газа. А ведь именно этот газ выделяется в больших количествах во время извержений вулканов. Могут ли эти данные указывать на недавнюю вулканическую активность?

Вполне. Толстая атмосфера Венеры содержит в миллион раз больше сернистого газа, чем атмосфера Земли. Заметим: бо́льшая его часть скрыта под облаками, так как молекулы газа легко разрушаются под прямыми солнечными лучами. Следовательно, газ, в больших количествах зарегистрированный в верхних слоях атмосферы сразу по прилету зонда, должен был поступать «на постоянной основе» снизу. А там-то он откуда взялся?!

Надо сказать, что подобное резкое падение концентрации сернистого газа наблюдается на Венере не впервые. Похожий скачок ученые заметили во время работы на орбите планеты зонда «Пионер-Венера» (он трудился в период с 1978 по 1992 годы). И тогда, и сейчас падение уровня сернистого газа объяснили прекращением активности одного или нескольких вулканов.

На этой картинке показан график изменения концентрации сернистого газа в атмосфере Венеры за последние 30 лет (в частях на миллион). Увеличение концентрации происходило скачкообразно, что говорит о мощном единовременном поступлении газа в атмосферу Венеры. Объяснить это можно вулканической активностью. Последующее плавное падение концентрации происходит вследствие разрушения газа солнечными лучами. Рисунок: E. Marcq et al./L. Esposito et al./ESA/AOES

Впрочем, в науке любое утверждение требует доказательств. Получить веские доказательства в пользу текущих вулканических процессов на Венере довольно сложно. И дело здесь не только в том, что мы не можем заглянуть под покров облаков — сама атмосфера Венеры очень активна, совершая оборот вокруг планеты за 4 дня (сама Венера делает оборот за 243 дня). Это явление, называемое суперротацией, активно перемешивает атмосферу, что делает невозможным установить географический источник сернистого газа.

Правда, у сторонников активного вулканизма есть еще одна зацепка. Проведенный ранее анализ инфракрасных изображений Венеры выявил не ее поверхности несколько молодых по геологическим меркам вулканов. Когда они извергались? Скорее всего, десятки тысяч лет назад. Но может быть, и вчера.

По материалам ESA.