Астрономия — прекрасная наука. И прекрасна она не только романтикой необычных древних имен, не только поражающими воображение космическими далями, но и тем, что сегодня каждый может прикоснуться к ее сокровищам и, более того, принять участие в ее развитии. Да-да, даже сегодня, когда космос, казалось бы, находится под неусыпным оком профессионалов, когда десятки автоматических телескопов сканируют небо на предмет нового, необычного, странного…

Любители не оказались на обочине астрономии, как думали некоторые на заре цифровой революции. И сегодня они открывают новые кометы, астероиды, переменные звезды, а в далеких галактиках — сверхновые звезды. Для этого не нужно ни очень дорогостоящее оборудование, ни какие-то особые познания в математике. Нужен лишь искренний интерес и большое желание.

Вот маленькая история для тех, кто втайне мечтает если не совершить открытие, то увидеть на небе нечто необычное.

9 апреля 1860 года английский астроном и метеоролог Джозеф Баксенделл (Joseph Baxendell) наблюдал в 13-дюймовый рефлектор окрестности Арктура, главной звезды в созвездии Волопаса и ярчайшей звезды северного полушария небесной сферы. В 25′ от Арктура (менее 1/2 градуса) он заметил тусклую звездочку, одну из примерно дюжины, расположенных в окрестностях оранжевой звезды. Баксенделл оценил ее блеск в 9,75m и перешел к следующей звездочке, такой же тусклой и невзрачной. 11 апреля, вернувшись к наблюдениям, Баксенделл не заметил никаких изменений. Однако 22 апреля звездочка померкла на целые 3 звездных величины, до 12,8m. А следующей ночью звезды как будто ее не бывало! Она исчезла, совсем как Снарк из знаменитой поэмы Льюиса Кэрролла.

Арктур в конце весны на юге

Звезда Арктур — ярчайшая звезда северной небесной полусферы. Весной она прекрасно видна по вечерам на юге, а в начале лета — на юго-западе. В 2016-2018 гг. с ней соперничает на одном участке неба только Юпитер. Рисунок: Stellarium

Весть о новой переменной звезде, ослабевшей настолько, что ее стало невозможно наблюдать, разошлась среди астрономов. Целая плеяда первоклассных наблюдателей — Эрнст Гартвиг в Германии, Эдвард Пикеринг в США, Фридрих Виннеке в России и другие — в течение довольно долгого времени пыталась обнаружить звезду Баксенделла, но безуспешно. Возникло предположение, что T Волопаса, как назвали звезду астрономы, является долгопериодической переменной типа Миры Кита, которую Баксенделл обнаружил вблизи максимума блеска, однако ни через год, ни через два, ни через пять лет T Волопаса не появилась. До сегодняшнего дня звезду никто не наблюдал.

Что же наблюдал Баксенделл? И наблюдал ли он вообще что-либо? В Англии у астронома была репутация опытного наблюдателя, поэтому его данные сомнению серьезно не подвергались. (Как жаль, что в XIX веке не было Интернета! Сегодня весть о новой переменной звезде разлетелась бы по миру мгновенно, и ее принялись бы исследовать десятки людей, вскоре подтвердив или опровергнув данные Баксенделла!)

В XX веке окрестности Т Волопаса обследовали с помощью мощных телескопов, но не обнаружили на ее месте объектов ярче 20,4 зв. величины. Возникло предположение, что звезда Баксенделла представляла собой новую звезду. Но если и так, то новую поистине уникальную: ее вспышка затухала необычайно быстро, со скоростью 1 зв. вел. за 4 суток. Сомнений добавляет и тот факт, что Т Волопаса находится слишком далеко от плоскости Галактики для новой звезды.

Исходя из этих фактов, в 1953 году астроном Джозеф Эшбрук высказал предположение, что Т Волопаса представляет собой новоподобную звезду, похожую на Т Северной Короны, но которая наблюдалась только в одном своем появлении. Если это действительно так, то у вас есть шанс переоткрыть эту звезду! Вдруг она разгорается прямо сейчас?! Все что нужно, это регулярно (с интервалом в пару дней) просматривать участок неба вблизи Арктура с помощью среднего любительского телескопа или большого бинокля.

Карта окрестностей звезды T Волопаса

Карта окрестностей Т Волопаса. Исчезнувшая звезда находится всего в 25' от Арктура в месте, обведенном кружком. Источник: Burnham's Celestial Handbook

Подобные истории наглядно показывают, что в небе есть много интригующих объектов, пролить свет на поведение которых могут даже простые любители астрономии.