Относительно недорогие специализированные космические телескопы уже давно занимают серьезные позиции в нише астрономических наблюдений. Что не удивляет: несмотря на большие достижения наземной астрономии, некоторые важные научные результаты можно получить только из космоса. При этом совсем не обязательно иметь за пределами атмосферы огромный инструмент — чувствительные приемники излучения и «софт» во многом нивелируют компактность «железа». За примерами далеко ходить не надо. Достаточно вспомнить сверхуспешный телескоп «Кеплер» или инфракрасную обсерваторию WISE.

Миссия WISE упомянута нами не зря: обсерватория была запущена в рамках программы Explorer, одной из самых долгоживущих и успешных космических программ США. 5 апреля 2013 года НАСА выбрала две новые миссии в рамках этой программы — малого и среднего класса. Выбор, которые сделали ученые и инженеры, весьма интригует.

Прежде всего обращает на себя внимание телескоп TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), миссия среднего класса. Как видно из названия, телескоп предназначен для поиска транзитов экзопланет. Собственно, это не первый космический телескоп, специально предназначенный для «ловли» транзитных планет у других звезд: вспомним европейский CORot или работающий сейчас «Кеплер». В чем отличие? CORot и Kepler должны были искать планеты на небольших пятачках (37 и 105 квадратных градусов соответственно). В отличие от них в распоряжении телескопа TESS будет все небо. А это без малого 40000 кв. градусов!

Телескоп TESS, предназначенный для поиска экзопланет транзитным методом. Суть метода видна из картинки: чувствительные фотометры улавливают мельчайшие падения блеска звезды в результате прохода по ее диску одной или нескольких планет. Рисунок: TESS Team/NASA

Другое отличие от того же «Кеплера» — в списке целей TESS значатся более яркие звезды. Более яркие, значит, в целом, более близкие. Если миссия «Кеплера» призвана оценить общее количество планет в нашей Галактике (размерами от Земли до Юпитера), то TESS сделает то же самое для окрестностей Солнца. Кстати, весьма впечатляет количество звезд, за которыми будет следить TESS — 2,5 миллиона. Вспомним, что тот же «Кеплер» наблюдает «всего» за 150 тысячами звезд и уже открыл более 2 тысяч планет. Можно себе представить масштаб открытий будущей миссии!

Стоимость TESS оценивается в 200 миллионов долларов, запуск планируется в 2017 году.

Вторая миссия, выбранная на этой неделе, — рентгеновский инструмент NICER (Neutron Star Interior Composition Explorer). Этот телескоп будет изучать вариации в излучении рентгеновских источников — в том числе нейтронных звезд. Метод тайминга будет применен для интереснейших исследований поверхностей и даже недр этих экзотических объектов. Телескоп будет установлен на Международной космической станции также в 2017 году. Его стоимость оценивается в 55 миллионов долларов.

Рентгеновский инструмент NICER для исследования нейтронных звезд будет установлен на Международной космической станции. Рисунок: NASA

Теперь осталось дождаться воплощения этих проектов.