Глядя на небо темной прозрачной ночью, вы наверняка замечали, что звезды разбросаны по небу более или менее равномерно, не собираясь в кучи и не образовывая в небе «провалов». Но более внимательный обзор дает совершенно иную картину: на небе есть места, где звезды имеют свойство скапливаться — то тут то там — на относительно небольших участках неба. Невооруженному глазу такие участки неба заметить трудно, зато с помощью телескопа и можно выявить без особого труда.

Такие звездные кучи астрономы издавна называют звездными скоплениями. И действительно, изучение скоплений показало, что звезды в них действительно расположены гораздо ближе друг к другу, чем в среднем «по больнице», более того, все звезды одного скопления летят в космосе более или менее в одном направлении. Это значит, что они связаны друг с другом — силой притяжения, а также общей историей происхождения.

Звездные скопления бывают двух типов: рассеянные и шаровые. Шаровые скопления — огромные рои из звезд. В их состав входят сотни тысяч светил. Шаровые скопления очень древние объекты; почти все они более чем в 2 раза старше Солнца и Земли. Другое дело рассеянные скопления. Среди них можно встретить немало молодых скоплений, а иные можно наблюдать в стадии формирования. Рассеянные скопления не такие плотные, как шаровые; они состоят из сотен и тысяч звезд и не имеют четкой формы. Одно из наиболее известных рассеянных скоплений — Плеяды, чей миниатюрный ковшик можно наблюдать зимой и в первой половине весны в созвездии Тельца.

Оказалось, что рассеянные скопления концентрируются вдоль дорожки Млечного Пути. Оно и понятно, ведь Млечный Путь — это наиболее плотная часть галактики, в которой мы живем. Астрономы называют эту часть плоским диском, который постепенно переходит в более сфероподобную центральную часть галактики, называемую балджем. Плотность Млечного Пути неоднородна; она возрастает по мере приближения к центру Галактики, к балджу, и далее, к ядру.

Вид Млечного Пути за городом. Видна межзвездная пыль, разрезающая дорожку из звезд. Фото: Bill Metalinos

Вид Млечного Пути за городом. Видна межзвездная пыль, разрезающая дорожку из звезд. Фото: Bill Metalinos

Темными сентябрьскими ночами вдалеке от городской засветки Млечный Путь бывает виден очень ясно. Значит, у ядра Галактики он должен сиять еще более ярко?! Именно так. Ядро нашей галактики находится в созвездии Стрельца, и Млечный Путь в этом созвездии действительно, довольно ярок. Однако не настолько, насколько можно было бы предположить, исходя из концентрации звезд в этом регионе. Почему?

В дело вмешивается межзвездная пыль, которая заслоняет от нас очень далекие звезды. Космическая пыль рождается в атмосферах старых звезд-гигантов. Когда эти звезды умирают, пыль выбрасывается в космическое пространство вместе с оболочками звезд. А так как большая часть звезд находится в диске, то и пыль тоже концентрируется в диске вдоль, то есть Млечного Пути.

Чем дальше от нас находится звезда, тем сильнее ее свет ослабляется космической пылью. Очень далекие звезды, находящиеся в ядре Галактики, совершенно не видны из-за того, что пыль полностью перегораживает их свет. Поэтому фантастически яркий центр нашей Галактики в созвездии Стрельца недоступен для наших наблюдений… Или почти не доступен.

Ведь то, что не видно в оптике, бывает отлично видно на других длинах электромагнитных волн, например в инфракрасном свете! Если сфотографировать ядро Млечного Пути в тепловых лучах, то нашему взору предстанет совершенно невероятная грандиозная картина! Впрочем, вот она, фотография, сделанная на космическом телескопе «Хаббл».

галактический центр

Ядро Млечного Пути. В центре фото — самое большое звездное скопление Галактики, окружающее сверхмассивную черную дыру. Снимок сделан в инфракрасном свете, поэтому цвета звезд искусственные, однако на фото сохранено соотношение цветов между ними. Более близкие звезды поэтому кажутся голубыми — их свет не был сильно поглощен пылью, которая приводит к покраснению света звезды. © NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Потрясающее зрелище! Почти все звезды на этом снимке находятся очень далеко, на расстоянии 27000 световых лет от Земли, в центре Млечного Пути! (Исключение составляют более близкие звезды, окрашенные голубым.) Концентрация светил в этом месте очень высока. Для наглядности: в сфере радиусом 4,5 св. года от Солнца находится только система из трех звезд альфа Центавра. В центре Галактики в этом объеме помещается около миллиона звезд! Только представьте себе наше ночное небо в случае, если бы Солнце находилось бы в этом регионе неба!

А теперь еще раз посмотрите на фото — в самый ее центр, где концентрация звезд наиболее велика. Это — самое большое звездное скопление нашей Галактики! В его центре находится таинственный, очень массивный и невидимый объект — Стрелец А*. Предполагается, что это сверхмассивная черная дыра. Масса объекта Стрелец А* оценивается по меньшей мере в 4 миллиона масс Солнца.

центр Млечного Пути

Звездное скопление, окружающее объект Стрелец А* в центре Млечного Пути. Фото: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Стянутые притяжением черной дыры, звезды, газ и пыль вокруг роятся в неистовом танце; плотность материи в этом регионе на много порядков выше, чем в других местах Галактики. Рядом со Стрельцом А* на фото видны очень плотные пылевые облака, «пробить» которые не может даже инфракрасный приемник «Хаббла».