23 апреля космический аппарат «Рассвет» вышел на научную орбиту вокруг Цереры. Это круговая орбита, проходящая над полюсами карликовой планеты на высоте 13500 км от ее поверхности. Это весьма комфортное расстояние для детального изучения Цереры; на один оборот вокруг нее «Рассвет» затрачивает почти две недели. Это позволяет без спешки выбирать наиболее интересные ландшафты и за несколько витков провести подробное картографирование небесного тела.

Первые фотографии впечатляют. Ниже представлена мозаика Цереры, составленная из снимков, полученных 24-26 апреля. На снимке предстает огромная каменная глыба со вполне лунными пейзажами. Прежде всего в глаза бросаются кратеры, некоторые из которых достигают в поперечнике 100 км. Неровности рельефа — горы и долины — отлично заметны как на лимбе карликовой планеты, так и на ее терминаторе; многие кратеры имеют центральные горки.

Церера

Карликовая планета Церера с высоты 13500 км. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

С такой высоты любопытно было бы взглянуть на пресловутые яркие пятна в одном из кратеров Цереры. На ранних снимках их не удалось разглядеть в подробностях, как по причине большой удаленности, так и из-за очевидной засвеченности этих образований. Вполне возможно, отражательная способность загадочных пятен не так уж велика, они оказались засвеченными на фоне очень темной поверхности Цереры. Карликовая планета и вправду довольно темное тело — в среднем ее поверхность отражает всего 9% падающего на нее солнечного света.