В созвездии Андромеды, которое зимой видно по вечерам на западе, повыше звезды бета находится знаменитая галактика Туманность Андромеды (она же М31 по каталогу Мессье), соседка Млечного Пути и ближайшая к нам крупная спираль. Чтобы увидеть ее в городе, потребуется хотя бы бинокль, но на темном деревенском небе Туманность Андромеды можно увидеть невооруженным глазом в виде небольшого туманного пятнышка. Туманность Андромеды — самый далекий космический объект, который можно увидеть без помощи оптики на небе Земли: расстояние до нее составляет около двух миллионов световых лет.

В бинокль галактика выглядит значительно ярче и больше, она светится млечным светом. В крупные любительские телескопы по краям ее можно заметить намеки на спиральные рукава. Наконец, фотографии, сделанные с большими экспозициями, показывают замечательные подробности в структуре галактики — звездные скопления, туманности, облака межзвездной пыли. На снимках можно различить даже наиболее яркие звезды. Ясно, что самые подробные изображения сегодня дает космический телескоп им. Хаббла.

Опубликованная на этой неделе мозаика Туманности Андромеды, собранная из снимков «Хаббла», представляет собой самое подробное изображение этой замечательной галактики за всю историю астрономии.

галактика М31

Галактика М31, знаменитая Туманность Андромеды. Фото: NASA, ESA, J. Dalcanton, B.F. Williams, and L.C. Johnson (University of Washington), the PHAT team, and R. Gendler

Потрясающе: более 400 снимков «Хаббла» составляют это фото! Фотографии были сделаны в 6 узких полосах спектра, а общая экспозиция составила 394 часа. Только вдумайтесь, 16 суток один из самых совершенных телескопов всматривался в галактику, накапливал свет от ее звезд, свет, возраст которого превышает возраст человечества. Полное разрешение снимка 1500 мегапикселей; на сайте «Хаббла» можно посмотреть или скачать снимок Туманности Андромеды с разрешением 17384 на 5558 пикселей. В сумме это составляет внушительные 100 мегапикселей! Осторожно! Полный вес фотографии составляет примерно 200 мегабайт!

Загрузив фотографию, вы сможете увеличить ее и побродить по гигантской спирали.

участок Туманности Андромеды

Голубые рассеянные звездные скопления в спиральных рукавах Туманности Андромеды. Фото: NASA, ESA, J. Dalcanton, B.F. Williams, and L.C. Johnson (University of Washington), the PHAT team, and R. Gendler

Вы увидите древние шаровые звездные скопления (их в М31 более 500!), космическую пыль, причудливые нити которой разбросаны тут и там, рассеянные звездные скопления, полные горячих голубых звезд, и огромные, феноменально красивые звездные поля. Тысячи, миллионы солнц — желтые, красные, белые — заполняют изображение… Полное количество звезд, попавших на мозаику, приближается к 100 миллионам!

Особенно красиво, насыщенно и плотно смотрится область вблизи центра галактики, называемая балджем. Как и у других спиральных галактик, балдж Туманности Андромеды состоит из старых звезд. Процесс звездообразования в нем давно остановился, поэтому горячие и яркие голубые звезды погибли; основной вклад в излучение центра галактики делают старые желтые, оранжевые и красные карлики. Разноцветные крупинки, сливаясь вместе, суммарно дают желтоватое, ровное и мощное сияние. Именно балдж Туманности Андромеды можно видеть ясной ночью невооруженным глазом или в бинокль.

балдж Туманности Андромеды

Балдж Туманности Андромеды. На «звездный песок» — тысячи звезд галактики — проецируется одно из шаровых звездных скоплений, принадлежащих М31 (правее центра) и несколько ярких звезд Млечного Пути. Фото: NASA, ESA, J. Dalcanton, B.F. Williams, and L.C. Johnson (University of Washington), the PHAT team, and R. Gendler

Добавим, что мозаики, подобные этой, вряд ли появятся в ближайшие годы. Телескоп им. Хаббла стареет, срок его «жизни» подходит к концу. В связи с неизбежными рисками долгосрочные проекты, требующие сотен часов наблюдений одного объекта, постепенно сворачиваются, и космический телескоп переключается на менее времязатратные наблюдения…